Cuando llueve, llueve: los efectos de la escorrentía de aguas pluviales[

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Cuando llueve, llueve: los efectos de la escorrentía de aguas pluviales[

Por Neil Stalter[

El olor encantador que sigue a una lluvia primaveral mientras te sientas en tu porche y disfrutas del sonido de las gotas que golpean el césped es tan querido que se ha ganado el honor distintivo de su propia palabra: “petrichor”. Algo menos romántico es la fuente del olor: una mezcla de aceite vegetal y subproducto bacteriano. A pesar de eso, cuando era joven, viviendo en Conesus, Nueva York, aprendí a amar los días lluviosos. Hay algo especialmente relajante en estar adentro mientras el cielo afuera está desatando millones de galones de agua sobre la tierra.[

Finger Lakes región de Nueva York. Foto: Neil Stalter[

Pero la lluvia también es sinónimo de tristeza y dificultad; por buena razón. La lluvia, en todas sus formas, causa miles de millones de dólares en daños en los Estados Unidos cada año. Y cada vez que llueve, todos esos millones de galones de agua que caen al suelo deben ir a algún lado, y no todo se sumerge en el suelo debajo de nuestros pies. Toda esa agua que sale de su techo, a través de su patio y sobre la calle se llama escorrentía de aguas pluviales. Esta escorrentía es increíblemente buena para recoger todo lo que entra en contacto a medida que viaja hacia abajo hasta la elevación más baja. Suciedad, nutrientes, basura; El agua de tormenta no discrimina. Por algún giro del destino, los nutrientes que recoge a medida que viaja en realidad causan daños significativos al ecosistema circundante.[

Pasé gran parte de mi vida creciendo en la región de Finger Lakes de Nueva York, donde hermosos cuerpos de agua albergan miles de especies y permiten todo tipo de recreación: navegación, natación, pesca, lo que sea. Pero cada vez que llovía, el agua de la tormenta fluía sobre las granjas y recogía estiércol y fertilizantes mientras viajaba a los lagos. Estos nutrientes alimentarían las algas y el fitoplancton que viven en el lago y hacen que nadar y recrearse sea mucho menos agradable. El crecimiento de esta vida vegetal debido a la escorrentía no solo daña la calidad pintoresca del lago, sino que también elimina el crecimiento de otras especies nativas importantes de una manera saludable. Este fenómeno se llama eutrofización.[

Creando una zona muerta[

Cuando la lluvia cae al suelo, puede hacer una de dos cosas: fluir hacia el suelo y convertirse en agua subterránea, o fluir sobre el suelo y convertirse en escorrentía. A medida que el agua fluye hacia el suelo, el suelo actúa como un “filtro”, atrapando y reteniendo casi todo lo que el agua de lluvia trajo consigo. Los árboles y otras plantas también capturan los nutrientes que trae el agua. Sin embargo, cuando el agua no tiene forma de entrar al suelo, como cuando cae en un estacionamiento, seguirá viajando por encima del suelo hasta llegar al río, lago o mar más cercano. Dado que esta agua no tuvo la oportunidad de depositar lo que agarró en el camino, deposita la materia en el cuerpo de agua, donde puede comenzar a tener efectos negativos en el ecosistema.[

Algo diabólicamente, algunos de los organismos que más se benefician de esto son especies invasoras que ya están dañando el ecosistema. A medida que estas especies se alimentan de los nutrientes que les traen las aguas pluviales, continúan superando a otras especies, agravando así los efectos negativos que tienen en las cadenas alimentarias. A medida que el fitoplancton y las plantas florecen y crecen a partir de los nutrientes de la escorrentía, sería natural pensar que al menos contribuirían con oxígeno al agua circundante, fomentando la existencia de otras especies no fotosintéticas. Irónicamente, lo contrario es a menudo cierto. A medida que crece más materia vegetal, más muere y se hunde hasta el fondo del cuerpo de agua. Las bacterias que esperan en el fondo se alimentan de esta materia muerta mientras usan oxígeno y crean más dióxido de carbono. Esto crea lo que se conoce ampliamente como zona hipóxica o “muerta”. Esta zona libre de oxígeno expulsa especies de peces y otras especies móviles, creando un área que es casi inutilizable de cualquier manera comercial o recreativa[

Zonas muertas acuáticas. Imagen: EPA de EE. UU[

A medida que el agua pasa de un hermoso pozo de natación azul a un desastre pantanoso verde, menos personas querrán usarlo para nadar o pescar, o incluso solo para mirar. Rápidamente, el dinero del turismo y la recreación se secará y dejará estas áreas con un cuerpo de agua verde que no está haciendo nada más que albergar una vida vegetal extensa. Las especies nativas en peligro de extinción comenzarán el doloroso camino hacia la extinción o pasarán a un área diferente y más hospitalaria. De hecho, debido en parte al crecimiento de este fenómeno, más del 20 por ciento de las 10,000 especies de peces de agua dulce conocidas se han extinguido o puesto en peligro en las últimas décadas. Dicho todo esto, la eutrofización es mala para la salud de los ecosistemas acuáticos, así como para la salud económica de las comunidades que se construyen a su alrededor.[

Lo que está contribuyendo al problema?[

Lo primero que debemos hacer para abordar el problema de la escorrentía de aguas pluviales ricas en nutrientes es descubrir qué es exactamente lo que lo está causando. En primer lugar, de dónde provienen los nutrientes? Ciertamente, hay algunos flotando alrededor del medio ambiente para que el agua se recupere en su largo viaje hacia el mar. Sin embargo, la principal fuente de estos nutrientes, así como otros químicos como los pesticidas, son los céspedes y las granjas. El agua captura el fertilizante que los residentes ponen en sus céspedes y jardines, así como los pesticidas que las personas aplican a las plantas que residen en esos jardines. Las granjas también usan cantidades masivas de fertilizantes, y los animales que se crían en estas granjas crean estiércol que también contribuye a esta contaminación.[

Contaminación por escorrentía de aguas pluviales ricas en nutrientes. Imagen: Maria Willhoit / Population Education[

La infraestructura urbana también puede contribuir al problema de una manera importante. Recuerde cómo el suelo y los árboles pueden filtrar algunos de estos nutrientes y contaminantes en su camino hacia abajo? Desafortunadamente, nuestras carreteras, edificios y todo tipo de cosas que los humanos construyen evitan que gran parte de esa agua de tormenta ingrese al suelo. Cuando el agua llegue al pavimento, llevando todo lo que atrapó en el camino, lo atropellará y alcanzará un cuerpo de agua, o ingresará a nuestra infraestructura de alcantarillado y eventualmente se desviará a través de tuberías hacia nuestros ríos y lagos. En tormentas increíblemente grandes, esto puede incluso abrumar la infraestructura de alcantarillado y enviar aguas residuales sin tratar a nuestros cuerpos de agua dulce. Esto se conoce como un desbordamiento combinado de aguas residuales, y desafortunadamente es común en muchas ciudades como Nueva York. Sigue teniendo un efecto negativo en el Canal Gowanus, un sitio de Superfund relativamente famoso. Las conexiones de plomería ilegales en su hogar también pueden contribuir a este problema, sin que se dé cuenta, y podrían terminar costándole $ 300 por día en multas una vez descubiertas. Hacer que las tuberías se inspeccionen regularmente para garantizar el cumplimiento puede evitar esto y recorrer un largo camino para proteger el medio ambiente. Pero incluso aparte del desbordamiento combinado de alcantarillado, la infraestructura humana puede contribuir a un aumento del 25 por ciento en el volumen de escorrentía de aguas pluviales.[

Que podemos hacer?[

Afortunadamente, la escorrentía de las aguas pluviales es un problema que los científicos han estado investigando y descifrando durante décadas, y los ingenieros y planificadores de la ciudad han creado nuevas iniciativas y estrategias emocionantes para frenar algunos de los efectos negativos de las aguas pluviales.[

Hay pasos claros y fáciles que cualquier persona con patio o jardín puede tomar para ayudar. La forma principal en que tanto las ciudades como los propietarios pueden comenzar a abordar este problema es mediante la construcción de jardines de lluvia! Parece simple, pero realmente funciona. Los jardines de lluvia pueden atrapar y usar la mayor parte o la totalidad del agua que captura su patio de una tormenta promedio. Una manera fácil de crear un plan de ataque es mirar su patio durante y después de su próxima gran tormenta. Vea dónde en el patio parece fluir mucha agua y dónde la hierba y el suelo son los más húmedos. Esta es una ubicación privilegiada para un jardín de lluvia. Luego, puede contratar a alguien o construir un jardín de lluvia usted mismo y llenarlo con las plantas que ama. Hay muchos tipos diferentes de plantas que funcionan, pero personalmente sugiero la adición de hongos porque son excelentes para filtrar nutrientes y desechos del agua de tormenta, e incluso pueden recogerse y usarse más tarde para cocinar. El hongo Rey Stropharia (también conocido como. el gigante del jardín) sería una gran adición a un jardín de lluvia.[

El hongo gigante del jardín. Foto: Neil Stalter[

También puede ayudar a limitar o eliminar el uso de fertilizantes, pesticidas o estiércol en sus céspedes, granjas y jardines. De hecho, según algunas medidas, el césped suburbano promedio se rocía con 10 veces más pesticidas por acre que las tierras de cultivo. Entonces, de inmediato, puede disminuir la cantidad de pesticida y seguirá teniendo el mismo efecto. También hay otras opciones ecológicas para fertilizantes que aún ayudarán a su césped pero contribuirán mucho menos al impacto negativo de la eutrofización.[

La lluvia nunca va a desaparecer, y tampoco la infraestructura humana. Pero las tecnologías emergentes como el pavimento permeable, la construcción de jardines de lluvia en los centros urbanos y la educación pública pueden contribuir en gran medida a proteger la belleza y la salud de los lagos, ríos y océanos que tantas personas y animales llaman hogar. Al trabajar juntos para preservar la vida vegetal que filtra el agua de tormenta y tomar medidas en nuestra vida cotidiana para reducir la escorrentía y, en cambio, usarla para algo hermoso como un jardín de lluvia, podemos comenzar a abordar juntos el problema de la contaminación de las aguas pluviales. Como alguien que vivió en un gran lago durante más de 10 años, sé lo importante que es ese lago para mí; Solo puedo imaginar lo importante que es para los peces que viven en eso. A veces puede parecer que estos problemas difíciles son imposibles de enfrentar, pero si todos toman pequeños pasos para ayudar a marcar la diferencia, podemos dar grandes pasos juntos.[

Neil Stalter es un estudiante graduado en la Universidad de Columbia en la ciudad de Nueva York que busca su Maestría en Ciencias y Políticas Ambientales. Neil tiene experiencia en Ecología y Biología Evolutiva en la Universidad de Rochester y una pasión por el medio ambiente y la resolución de problemas ambientales. Neil también es un ávido escritor de Zoom Out Mycology, una organización de sostenibilidad y defensa del medio ambiente.


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