Desarrollan nuevas espumas de poliuretano biodegradables a partir de paja de trigo

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En la Universidad de Crdoba

Redaccin Tierras12/01/2021

Un nuevo trabajo realizado por investigadores espaoles ha conseguido obtener esta gomaespuma a partir de biomasa, lo que permitir prescindir de derivados del petrleo en su fabricacin.

Cada ao se producen en el mundo alrededor de 734 millones de toneladas de paja de trigo, un residuo abundante, barato y sin una aplicacin bien definida hasta la fecha. Ahora, dos grupos la Universidad de Crdoba, uno de Ingeniera Qumica y otro del Proyecto Nanoval de Qumica Orgnica, han conseguido dar una nueva salida a este sobrante agrcola, utilizndolo como base para la elaboracin de espumas de poliuretano. Tambin conocido coloquialmente como gomaespuma, este material plstico, fabricado a menudo a partir de productos derivados del petrleo, posee una gran versatilidad en la industria y tiene mltiples usos en el sector de la construccin y automocin como sellador, aislante trmico y acstico.

La paja de trigo podr servir para fabricar gomaespuma biodegradable para uso en construccin o en el sector automovilstico.

El nuevo trabajo, publicado en la revista Polymers y en el que tambin ha participado el Centro de Investigacin de Polmeros Avanzados (CIPA) de Chile, ha dado una segunda vida a estos residuos de trigo, a partir de los cuales, mediante un proceso de licuefaccin, se ha conseguido obtener polioles, uno de los compuestos clave que participan en la reaccin qumica que genera las espumas de poliuretano.

Hasta la fecha, el aceite de ricino ha sido uno de los principales candidatos en la carrera por la obtencin de una espuma de poliuretano sostenible capaz de prescindir del petrleo. El problema, tal y como explica una de las autoras principales de la investigacin, Esther Rincn, es que este aceite vegetal “no ofrece un endurecimiento y secado completo cuando se expone al aire”, una de las claves para la correcta formacin de la gomaespuma.

Por ello, el nuevo trabajo ha propuesto sustituir al 50% este aceite de ricino por paja de trigo, con unos resultados que ofrecen unas caractersticas muy similares a las generadas por los mtodos convencionales de fabricacin en los que se usan compuestos no renovables: “Hemos conseguido obtener parmetros muy deseables en la preparacin de espumas, convirtiendo el 96% del trigo empleado con un rendimiento casi mximo”, explica Esther Rincn. Adems, segn subraya la investigadora, se han obtenido unos niveles de biodegrabilidad superiores a las que se alcanzan con los productos que se comercializan en la actualidad, por lo que el material tarda menos tiempo en descomponerse.

Uso en viveros de plantas

Si bien estas nuevas espumas de poliuretano podran tener una gran infinidad de aplicaciones e incluso fabricarse con otro tipo de biomasa, el grupo de investigacin, en una segunda fase del estudio, las emplear en viveros de plantas como soporte para el crecimiento de stas. En lugar de regar la planta, y con el objetivo de evitar problemas de sequa o exceso de riego, inyectaramos el agua en la espuma para que la planta la tome conforme la necesite, destaca la investigadora.


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