Desarrollan un aerogel biodegradable barato para envases alimentarios

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Un equipo de investigación del Instituto de Agroquímica y Tecnología de Alimentos (IATA), del Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC), ha desarrollado un aerogel biodegradable fabricado a partir de celulosa, barato y sencillo de producir, que podría emplearse en la fabricación de envases.

Los envases elaborados con dicho aerogel alargarían la vida útil de carnes y pescados mediante la absorción de los fluidos que desprenden los alimentos.

Las cualidades de este aerogel apuntan también hacia otras potenciales aplicaciones, como el almacenamiento de energía, el aislamiento acústico y térmico, así como la absorción de vertidos contaminantes, según informa el IATA.

La investigación relacionada con la patente, coordinada por la investigadora Amparo López Rubio y en la que también trabajan los investigadores Marta Martínez Sanz e Isaac Benito González, ha sido publicada en la revista “Chemical Engineering Journal”.

El aerogel presentado por el equipo del IATA-CSIC está compuesto por celulosa, una materia prima biodegradable, no tóxica y de las más abundantes del mundo. Se trata de un material que, sin recubrir, pierde su integridad al entrar en contacto con el agua, pero que, recubierto por un biopolímero biodegradable hidrofóbico, mantiene su estructura incluso en el agua.

Gracias a su composición, este tipo de aerogeles, como aislante térmico o acústico, tiene también aplicaciones de catálisis enzimática y, por su propiedad de absorción preferentemente de las grasas, puede servir para la limpieza de aguas en caso de vertidos cuando ocurre un desastre natural.

Asimismo, se está explorando su uso como almohadilla debajo de carne o pescado para la absorción de sus fluidos, y también como medio de liberación de sustancias naturales que pudieran alargar la vida útil de estos alimentos, y se está probando en el almacenamiento de energía, ha explicado López Rubio.

Muchos de los aerogeles existentes en la actualidad están fabricados con materiales inorgánicos que son más costosos de producir, por lo que este aerogel compuesto por materiales biodegradables ofrece la ventaja del precio y, por otro lado, tiene la ventaja de la simplicidad del proceso pues el proceso consiste en un recubrimiento que hace que esos materiales se conviertan en hidrofóbicos.

La patente se encuentra a la espera de inversores que ayuden a realizar una prueba de concepto que permita a los investigadores concentrarse en una aplicación concreta para este material.

El Grupo de Envases del IATA pertenece a la plataforma SUSPLAST (Interdisciplinary Platform for Sustainable Plastics towards a Circular Economy) del CSIC, que busca mejorar la gestión del plástico. 

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