El daño descubierto en los glaciares antárticos revela signos preocupantes para el aumento del nivel del mar[

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El daño descubierto en los glaciares antárticos revela signos preocupantes para el aumento del nivel del mar[

Un nuevo estudio sobre el daño estructural de dos glaciares antárticos principales revela que el debilitamiento de la plataforma de hielo ha evolucionado rápidamente en los últimos años. Las imágenes multisatélite identificaron áreas de daño, lo que generó la preocupación de que el debilitamiento estructural podría conducir a un colapso importante de la plataforma de hielo en las próximas décadas. Este colapso, a su vez, reduce la capacidad de los glaciares para retener secciones principales de toda la capa de hielo de la Antártida Occidental al correr hacia el océano.[

El glaciar Pine Island y el glaciar Thwaites se encuentran en el embalse del mar de Amundsen. Los glaciares de salida que cambian más rápidamente en la región, representan la mayor contribución de la Antártida al aumento del nivel mundial del mar. Los científicos han anticipado durante al menos 20 años que estos glaciares serán los primeros en responder al cambio climático, dijo a GlacierHub Jessica O’Reilly, antropóloga ambiental de la Universidad de Indiana.[

Si las plataformas de hielo de estos dos glaciares colapsan, podría desencadenar la desintegración a gran escala de la cercana capa de hielo de la Antártida Occidental, que contiene suficiente hielo para elevar el nivel mundial del mar en unos 10 pies. Los glaciares proporcionan un sistema de amortiguación natural que está frenando la enorme capa de hielo aguas arriba, pero si el daño estructural está debilitando las plataformas de hielo, podría producirse una salida rápida hacia el océano en los próximos años.[

Crevasses observadas en el glaciar Pine Island[

Crevasses observadas en el glaciar Pine Island. Estas fracturas abiertas son un signo de debilitamiento estructural. Crédito NASA[

Los resultados del estudio revelan que desde 2016, el daño en la zona de corte de los glaciares Pine Island y Thwaites se ha desarrollado rápidamente. La zona de corte se encuentra donde el glaciar se encuentra con la plataforma de hielo, que actúa como un sistema de frenado que ralentiza el flujo aguas abajo de los glaciares hacia el mar. Debido a las fuerzas resistivas y las tensiones, el hielo se rompe en esta zona donde los dos se encuentran, como se ve en la imagen de arriba. Las grietas paralelas se han formado perpendiculares a la dirección del flujo, desgarrando el hielo. Las imágenes satelitales muestran que para Pine Island, la zona de corte sur se ha desgarrado y fragmentado, y para Thwaites, el daño se está acelerando río arriba en su zona de corte.[

La fractura en la zona de corte debilita estructuralmente el frente de hielo. Al mismo tiempo, los glaciares han aumentado en la velocidad de la pendiente descendente, lo que a su vez inicia una mayor cizalladura y fractura. Esto está haciendo que las plataformas de hielo sean inestables, allanando el camino para grandes eventos de parto y al mismo tiempo reduciendo la capacidad de la plataforma para contener el glaciar que fluye.[

En febrero de 2020, se desarrolló una gran grieta en el estante de Pine Island debido a daños en la zona de corte. Los satélites observaron un gran evento de parto que causó una retirada sin precedentes de la plataforma de hielo, desestabilizándola aún más[

icebergs partiendo de la plataforma de hielo[

Un gran evento de parto en la plataforma de hielo del glaciar Pine Island en febrero de 2020, observado desde el satélite Corpernicus. Eventos como estos pueden volverse demasiado comunes en el futuro, a medida que aumenta la fractura y el debilitamiento del hielo. Credit European Space Agency[

Además de las preocupaciones por estos glaciares, las aguas oceánicas más cálidas del mar de Amundsen están derritiendo la plataforma de hielo desde abajo. Los cambios en los patrones atmosféricos y oceánicos están barriendo las cálidas aguas profundas hacia las plataformas de hielo flotantes de los glaciares Pine Island y Thwaites. La fusión desde abajo hace que la plataforma de hielo suprayacente sea aún más frágil y, por lo tanto, susceptible a una mayor cizalladura y fractura. El coautor del estudio, Bert Wouters, le dijo a GlacierHub que sin el calentamiento del océano, no estaríamos viendo los cambios y procesos que estamos observando.[

Además, estos glaciares están sentados en laderas de camas inversas. Esto significa que una vez que los glaciares comiencen a retirarse, se retirarán cada vez más en un ciclo de retroalimentación positiva. “En algún momento podemos llegar a un punto sin retorno, donde el colapso será imparable. Una vez que retire las plataformas de hielo, no hay forma de detener la pérdida masiva de la Antártida “, dijo Wouters a GlacierHub.[

frente glaciar[

Glaciar Thwaites. Se ven claramente fracturas abiertas y un frente de parto. Aunque estos han sido reconocidos desde hace mucho tiempo, los científicos buscan ver si los cambios recientes en el frente de hielo son una firma distintiva del cambio climático. Crédito NASA / James Yungel[

Un desafío importante en la ciencia del clima es distinguir el comportamiento del hielo natural de la variabilidad causada por la influencia humana, confirma O’Reilly. Sin embargo, los rápidos cambios en los glaciares Pine Island y Thwaites se han relacionado claramente con el cambio climático antropogénico. O’Reilly, que ha estado siguiendo el estudio de la glaciología antártica desde 2008, cuenta que se han hecho grandes progresos en la comprensión de estos glaciares. “Los equipos de científicos han estado desconcertando sobre estos glaciares desde mediados del siglo pasado. Este desconcertante significa que han surgido muchos enfoques interesantes e innovadores para aprender sobre los glaciares “[

Aunque las imágenes satelitales se han utilizado durante mucho tiempo como una herramienta para estudiar estos glaciares, la importancia de este estudio es que el daño ahora observado se está estableciendo una pérdida de hielo adicional y potencialmente catastrófica en la Antártida. Estos glaciares son la puerta de entrada al continente y, por lo tanto, el rápido desarrollo de daños a la barrera que impide que la capa de hielo se deslice hacia el océano es una preocupación crítica para los científicos. Pero no son los únicos que deberían estar preocupados. O’Reilly nos recuerda que estos cambios afectarán a las comunidades costeras, los medios de vida y los ecosistemas a nivel mundial.[

A pesar de la importancia de los nuevos resultados, Wouters advierte que todavía hay muchas incógnitas. “Seguimos encontrando nuevos procesos y comentarios, por lo que puede haber otros de los que aún no somos conscientes, y aquellos que conocemos aún no entendemos completamente, ni estos comentarios se incorporan a los modelos”[

Los glaciares Pine Island y Thwaites están en peligro, y el daño actual es casi imposible de curar. “Estos son los dos glaciares clave en la Antártida Occidental que definirán el nivel global del mar en las próximas décadas”, dijo Wouters a GlacierHub. Aunque es poco probable que ocurra un colapso importante en la plataforma de hielo en los próximos años, estamos viendo que los procesos se aceleran, por lo que podría ser cuestión de décadas, explicó Wouters. Si las nuevas predicciones para una mayor desestabilización y pérdida de hielo resultan ser precisas, es probable que las implicaciones para el aumento del nivel del mar sean severas.


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