Enjambres de medusas gigantes: son los humanos la causa?[

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Enjambres de medusas gigantes: son los humanos la causa?[

Ahora es verano en Australia, donde los científicos descubrieron recientemente una nueva especie misteriosa de medusas en Nueva Gales del Sur. En Auckland, los nadadores de Nueva Zelanda se encuentran con una profusión de pequeñas medusas punzantes del tamaño de los granos de pimienta. Muchos científicos creen que las medusas, particularmente los enjambres de medusas o flores, están en aumento en todo el mundo, apareciendo en regiones donde nunca existieron antes.[

Crédito de la foto: http: //commons.wikimedia.org/wiki/User:Malene[

Las medusas no están exentas de sus beneficios. Nos proporcionan alimentos, crean refugio para peces juveniles en sus tentáculos y la proteína fluorescente verde responsable de su bioluminiscencia, sus toxinas y sus tejidos se están estudiando para usos médicos.[

Pero las flores de medusa, que a veces se extienden por millas y millas, pueden crear grandes problemas. En los lugares más gruesos puede haber más medusas que agua. Las flores de medusa interrumpen la industria pesquera al rasgar redes y dañar a los peces. Los tentáculos más pequeños de medusas o medusas pueden ingresar a los corrales de acuicultura y sofocar los peces. Nadadores picantes de medusas, desalentando el turismo. obstruyen las ingestas de agua de enfriamiento en las plantas de energía, causando reducciones o paradas de energía. Y las medusas reducen la población de peces que a los humanos les gusta comer, al consumir el zooplancton que necesitan y comer sus huevos, larvas y juveniles.[

Desde la década de 1990, ha habido problemas de medusas en el Mar de Japón, el Este de China y los Mares Amarillos, la Corriente del Norte de Benguela frente a Namibia, el Mar Negro, el Mar Báltico, las aguas costeras del Medio Oriente y las costas de España y Francia.[

Medusa de Nomura. Crédito de la foto: Shin-ichi Uye, Universidad de Hiroshima[

La más dramática de todas las flores de medusa son las medusas de Nomura que han pululado regularmente hacia el Mar de Japón durante la última década. Estas criaturas gigantes, con miles de tentáculos punzantes, pueden tener hasta siete pies de diámetro y pesar más de 600 libras en condiciones normales. Cuando hay flores, causan estragos en la industria pesquera japonesa al romper las redes de los pescadores y aplastar a los peces o envenenarlos con sus aguijones. En 2009, un barco pesquero volcó cuando la tripulación intentó tirar de redes llenas de medusas.[

Crédito de la foto: Shin-ichi Uye, Universidad de Hiroshima[

Muchas medusas tienen ciclos naturales de abundancia. Antes de 2000, las floraciones de medusas de Nomura ocurrieron en 1920, 1958 y 1995 en aguas asiáticas.  Pero desde 2002, las flores han ocurrido casi todos los años, con flores particularmente grandes en 2005 y 2009. No hubo floración en 2010, aunque los científicos no saben exactamente por qué[

La Dra. Jenny Purcell, científica marina del Centro Marino Shannon Point en la Universidad Western Washington, dijo: “Creo que hay flores mucho más frecuentes de medusas gigantes de lo que solía haber, y la región donde más ocurren es una de las más dañadas ambientalmente en la tierra. Es completamente posible que los humanos hayan ayudado a las medusas, cambiando las cosas para que puedan prosperar “[

Si bien los científicos casi no encuentran evidencia directa de los efectos humanos en las medusas, la investigación de Purcell muestra que muchas actividades humanas están fuertemente correlacionadas con las flores de medusa.[

El cambio climático y las temperaturas marinas más cálidas resultantes favorecen a la mayoría de las especies de medusas, y las temperaturas del agua en los mares alrededor de Japón definitivamente han aumentado en las últimas décadas. Las temperaturas más altas del agua aceleran la reproducción de medusas y extienden la temporada reproductiva. Las medusas de natación se reproducen sexualmente, dando a luz larvas que se asientan en el fondo del océano para convertirse en pólipos de los cuales muchas más medusas “brotan”. Las temperaturas de calentamiento dan como resultado más pólipos.  Los científicos que no creen que las medusas estén aumentando en todo el mundo citan el caso del Mar de Bering cerca de Alaska, donde la población de medusas creció rápidamente durante la década de 1990 cuando las temperaturas eran moderadas, alcanzaron su punto máximo en 2000 a 40 veces el nivel de 1982, y luego comenzaron a disminuir incluso cuando el mar Las temperaturas subieron. Pero un estudio de 2008 sugirió que las fuentes de alimentos influyeron en la disminución de las medusas del mar de Bering.[

La sobrepesca favorece las medusas porque elimina a sus depredadores (de todos modos tienen muy pocos) y competidores. Las medusas también se benefician cuando los peces forrajeros, como el arenque y las sardinas, se cosechan para la harina de pescado de acuicultura, porque los peces forrajeros normalmente compiten con ellos por el zooplancton.[

La escorrentía agrícola, de desechos animales y de aguas residuales carga las aguas costeras con nutrientes (nitrógeno, fósforo y potasio), que causan la eutrofización donde proliferan las algas, luego mueren, robando el agua con oxígeno. La eutrofización proporciona más alimentos para pólipos de medusas y favorece las medusas y los pólipos sobre los peces porque pueden tolerar bajos niveles de oxígeno. Además, la eutrofización nubla el agua, lo que dificulta la alimentación de los peces, que son alimentadores visuales, mientras que las medusas no dependen de la vista para alimentarse.[

El desarrollo costero humano también ha ayudado a prosperar las medusas. Las estructuras y la construcción que hemos colocado en el agua, como muelles, puertos deportivos, plataformas petroleras, arrecifes artificiales, desechos, escombros, corrales y estructuras de acuicultura, etc. proporcionan una gran cantidad de hábitats para que los pólipos se asienten[

Acuicultura en Fuzhou, China. Crédito de la foto: Jack Parkinson[

Las medusas florecen alrededor de la acuicultura, donde los alimentos adicionales para peces y los desechos de peces producen eutrofización, y los corrales y estructuras proporcionan hábitats de pólipos. Además, cada año, los chinos y los malayos, que consideran las medusas como un manjar epicúreo, liberan millones de pequeñas medusas en las aguas para su posterior cosecha.[

La introducción de especies exóticas a través del agua de lastre en los barcos, el comercio de acuarios o mediante el cambio de las corrientes oceánicas causadas por el cambio climático, a menudo ha resultado en grandes floraciones de medusas porque las especies no nativas pueden prosperar en áreas donde no tienen competidores o depredadores.[

De hecho, muchas regiones que están experimentando floraciones de medusas enfrentan una multitud de problemas provocados por el hombre. Por ejemplo, China sostiene con temperaturas de calentamiento, eutrofización, sobrepesca, construcción y especies invasoras no nativas. La eutrofización, la construcción y la modificación del hábitat están ocurriendo en Mar Menor, España. Y la sobrepesca y la variación climática contribuyen a las floraciones de medusas del Mar Negro.[

Estados Unidos no ha enfrentado problemas de medusas tan graves como los de otros países, pero con el cambio climático y las temperaturas de calentamiento, La creciente demanda de energía que podría resultar en la construcción de más plantas de energía, y aumentando el desarrollo costero, aún podemos. Purcell advirtió eso, “A medida que continuamos degradando nuestras costas, tendremos más medusas “. Hasta ahora, solo unas pocas especies costeras de medusas han estado causando problemas, pero existen cientos de otras especies de medusas, entonces “el potencial para nuevos problemas con las medusas puede ser muy grande”[

A pesar de toda la evidencia circunstancial, los científicos reconocen la necesidad de más investigación para determinar de manera concluyente si las flores de medusa son una función de los ciclos naturales o el resultado de los impactos humanos en el medio ambiente. El Centro Nacional de Análisis Ecológico y Síntesis está trabajando en una síntesis global de informes de floraciones de medusas para examinar sus causas, efectos sobre los ecosistemas, consecuencias para diversas industrias y para notificar al público. Los ciudadanos pueden ayudar informando cualquier avistamiento de medusas a Jelly Watch, que está creando una base de datos a largo plazo.[

Es poco lo que podemos hacer ahora para frenar las flores de medusa, excepto para cuidar mejor nuestros océanos. En un sorprendente video sobre enjambres de medusas, Monty Graham, científica marina de alto rango en el Dauphin Island Sea Lab en Alabama, dijo: “Si los ecosistemas son saludables, entonces las jaleas harán lo normal… Pero si empujas el sistema hacia el más lado perturbado, la medusa despegará. Y entonces pensamos en las jaleas como ese tipo de canario, ese cambio”[

Las medusas son criaturas antiguas, y estuvieron aquí mucho antes que los dinosaurios. Durante millones y millones de años, ellos y otras plantas y animales evolucionaron en partes precisamente calibradas y equilibradas de un tapiz ecológico. A medida que los humanos continúan interrumpiendo estas relaciones interdependientes, estamos viendo profundos efectos en nuestro medio ambiente y en la vida humana. Las flores de medusa son probablemente el resultado de solo uno de los innumerables eco-nichos que hemos desenredado. Quién sabe qué otros estragos pondrán en marcha las acciones humanas?


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