Huertos de almendras en California: saludables o peligrosos?[

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Huertos de almendras en California: saludables o peligrosos?[

Un huerto de almendras en California. Foto: BBC World News a través de Flickr CC por NC 2.0[

Por John Richardson[

Durante la sequía de California 2011-2017, mucha atención de los medios se centró en uno de los mayores consumidores de agua del estado: las almendras. Impulsadas por un auge en los consumidores con mentalidad saludable y un clima muy adecuado para los almendros, las almendras se han convertido rápidamente en uno de los productos agrícolas más grandes y lucrativos de California. Pero exactamente cuán sostenibles y amigables con el medio ambiente son las almendras de California?[

Las almendras son actualmente uno de los mayores cultivos comerciales en California, produciendo a partir de 2014 más del 80 por ciento del suministro mundial de almendras. Su ascenso a la fama proviene de una variedad de factores. Por un lado, el clima del Valle Central de California es ideal para condiciones de crecimiento de almendros. La demanda de almendras como una alternativa saludable y crujiente a muchos bocadillos también ha aumentado en la última década, tanto en el país como en el extranjero. De hecho, el setenta por ciento de la cosecha de almendras de California se envía al extranjero, lo que la convierte en la mayor exportación agrícola del estado.[

Con toda esa demanda ha surgido una gran cantidad de riqueza para los agricultores de California, pero no sin su parte de los costos ambientales. Con mucho, el mayor es el uso del agua, algo que ya es un recurso muy disputado en el oeste americano. Las almendras son consumidores de agua y necesitan alrededor de dos litros de agua para cada grano. En comparación con muchos de los otros cultivos alimentarios que podrían cultivarse en la región, las almendras tienen una huella hídrica muy alta.[

Esto por sí solo no garantizaría la mala reputación de las almendras en comparación con muchos de los otros cultivos sedientos cultivados en California, como las uvas y la alfalfa. El problema surge de las diferencias en su gestión. A diferencia de otros cultivos, las almendras deben cultivarse durante todo el año, lo que requiere un aporte constante de agua. Los campos de cultivo típicos pueden correr en barbecho durante un año y estar bien, pero los huertos de almendras no pueden recuperarse de la misma manera. Unos meses sin agua y los árboles mueren. Un agricultor que ha invertido su dinero en un huerto de almendras no querrá que esa inversión se desperdicie y termina teniendo que depender del agua subterránea de los pozos para abastecer el cultivo. Lo que es peor, el alto precio del agua lleva a los agricultores a plantar aún más almendros para obtener ganancias. Este círculo vicioso está agotando las reservas de agua subterránea de California a un ritmo masivo, solo exacerbando la crisis del agua.[

Otro impacto importante que la industria de las almendras tiene en la agricultura estadounidense proviene de su polinización. Si bien ha habido algunos esfuerzos para diseñar genéticamente almendros autopolinizadores, los productores de almendras dependen en gran medida de las abejas para polinizar sus cultivos. Esto ha generado un negocio de polinización entre países para los apicultores estadounidenses, lo que les ayuda a apoyar su difícil negocio de miel. Esta interdependencia financiera de los apicultores y los productores de almendras conlleva desafíos, ya que el viaje puede aumentar las posibilidades de exposición de las abejas a enfermedades y el robo de colmenas puede privar a un apicultor de su sustento.[

Entonces, ¿cuál es la solución aquí?? ¿Los mayores ingresos de los cultivos de almendras darán a los californianos el efectivo que necesitan para invertir en una mejor gestión del agua?? ¿O el estado caerá en un ciclo de retroalimentación irreversible de pérdida de agua que obligará a los agricultores a cultivar más almendras sedientas de agua?? ¿O las almendras están siendo ampliamente exageradas y chivos expiatorios?? No importa el caso, tal vez debería pensarlo dos veces antes de elegir las almendras como su merienda saludable de elección.[


Una versión de esta publicación se publicó originalmente en el blog del Centro de Sostenibilidad Ambiental del Instituto de la Tierra (EICES). John Richardson es estudiante en el curso SEE-U NYC de EICES sobre los agroecosistemas de la ciudad de Nueva York, el estado de Nueva York y los alrededores circundantes.[


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