La contaminación por arsénico es común en los pozos de Punjabi, según los estudios[

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La contaminación por arsénico es común en los pozos de Punjabi, según los estudios[

Estudiantes que realizan pruebas de arsénico en los pozos de Punjabi de Pakistán. Foto: Junid Ali Khattak[

Por Aline Reynolds[

Si bien la mayoría de los estadounidenses tienen acceso a agua potable y segura, las poblaciones en algunas regiones del mundo no son tan afortunadas. De hecho, la mayoría de unos 90 millones de personas que viven en las áreas de Punjab en Pakistán e India beben y cocinan con agua de pozo no tratada que se recogen de pozos privados en sus propiedades.[

El principal contaminante del agua del pozo en esta región del sur de Asia son los niveles altos de arsénico que pueden causar una variedad de enfermedades, incluida la enfermedad cardiovascular para adultos y la función cognitiva deteriorada en niños.[

mapa de punjab[

Mapa del área de Punjab que se muestra en blanco. Imagen: Ktims a través de Wikimedia Commons[

Un nuevo estudio descubre cuán extendido está el problema de contaminación por arsénico en los pozos de Punjab, así como una forma relativamente fácil de resolverlo. En el estudio, que se publicó en línea en Ciencia del medio ambiente total en noviembre, los científicos de la tierra de la Universidad de Columbia se asociaron con profesores y estudiantes de investigación del sudeste asiático para probar más de 30,000 pozos de agua en casi 400 aldeas paquistaníes e indias. Estas aldeas se encuentran dentro de la llanura aluvial del río Indo y sus afluentes, que transportan sedimentos cargados de arsénico desde las montañas del Himalaya.[

En la cuenca del Bengala en Bangladesh, el arsénico en el agua del pozo causa aproximadamente 40,000 muertes de adultos por año, equivalente a aproximadamente el cinco por ciento de la tasa de mortalidad general del país. Es probable que el arsénico también cause muertes prematuras y prevenibles en las comunidades punjabi. Pero como India y Pakistán carecen de los recursos financieros y la mano de obra para instalar sistemas centralizados de suministro de agua en el futuro previsible, la única forma de abordar el problema es probar regularmente los pozos de las aldeas. “Los aldeanos necesitan saber dónde están los pozos seguros”, explicó Lex van Geen, profesor de investigación en el Observatorio de la Tierra Lamont-Doherty de Columbia y autor principal del estudio.[

Alrededor de 45 estudiantes de universidades locales paquistaníes e indias, bajo la supervisión de estudiantes de doctorado de la Universidad Quaid-i-Azam y la Escuela de Estudios Avanzados TERI, visitaron 383 aldeas seleccionadas y llamaron a todas las puertas residenciales, solicitando probar los pozos de los propietarios con sus kits de campo.[

Descubrieron que casi una cuarta parte de todos los pozos probados contienen más de 10 microgramos por litro de arsénico, el umbral de la Organización Mundial de la Salud (OMS) en agua potable. Afortunadamente, el estudio encontró que el 87 por ciento de los hogares con un pozo de alta arsénica viven a menos de 100 metros (o aproximadamente 330 pies) de un pozo privado que cumple con la directriz de la OMS para el arsénico. La proximidad a los pozos es importante, ya que los aldeanos tienen que llenar y transportar manualmente cubos de agua a sus hogares, señaló van Geen. “Si está a 500 metros de distancia en lugar de 50 metros”, dijo, “eso hace una gran diferencia”[

Los estudiantes aconsejaron a los hogares de Punjab con agua de pozo insegura que cambiaran a los pozos de los vecinos que se consideran seguros según los resultados de la prueba. También pidieron a los aldeanos con pozos seguros que permitieran que sus vecinos menos afortunados los usaran. “No podemos forzar a nadie, pero como parte de nuestra campaña, decimos:”Tienes un pozo inseguro, realmente deberías considerar cambiar, especialmente por la salud de tus hijos”, dijo van Geen. “‘ Esperamos que puedas [get along] con tu vecino para que puedas usar su pozo'”[

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Científicos y estudiantes de India y Pakistán en una reunión en Dubai que condujo al nuevo documento. El autor principal Lex van Geen es el segundo desde la izquierda. Foto: Lex van Geen[

Cuando los investigadores regresaron a cinco de las aldeas pakistaníes un año después, aproximadamente dos tercios de los 150 hogares encuestados con pozos de alta arsénica afirmaron haber cambiado a un pozo seguro de un vecino. (Las limitaciones de financiación les impidieron regresar a más de las aldeas de Punjabi). En una prueba previa que involucró a unos 12,000 pozos de aldeanos en 60 aldeas de Bangladesh, alrededor del 60 por ciento de los hogares encuestados también cambiaron a pozos seguros. Los estudios han encontrado que los hogares que no cambian, a pesar de haber sido notificados de los riesgos, probablemente sean menos educados y más pobres, y pueden tener problemas diarios más urgentes que atender[

Van Geen y su equipo esperan que las últimas rondas de pruebas alienten a los gobiernos de Pakistán e India a realizar pruebas “generales” de tantos de los 9 millones o más de pozos de Punjabi como sea posible. La campaña de prueba más cercana a este tipo ocurrió entre 2000 y 2005, cuando el gobierno nacional de Bangladesh probó casi 5 millones de pozos, un esfuerzo que convenció a aproximadamente 10 millones de aldeanos locales para cambiar a pozos seguros. Pero la mayoría de estos pozos han sido reemplazados desde entonces.[

“Desde tratamiento de agua o tuberías [supply] no va a suceder pronto “, dijo van Geen,” la única solución realista es que las aldeas compartan el subconjunto de pozos seguros. Y la única forma de hacerlo es probarlos a todos “


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