La vida después del carbón: la disminución y el aumento del país del carbón de Virginia Occidental[

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La vida después del carbón: la disminución y el aumento del país del carbón de Virginia Occidental[

por
Eric Scheuch[
|[7 de agosto de 2020[

Un tren de carbón se mueve a través de Thurmond, WV, una vez una próspera ciudad minera de carbón, ahora abandonada. Foto: kartografia a través de Flickr CC[

En los campos de carbón de Virginia Occidental, al borde de los cuales viven mi tía y mi tío, y donde pasé vacaciones y vacaciones cuando era niño, el estado de ánimo económico varía de deprimido a apocalíptico. En un momento, más de 100,000 virginianos occidentales trabajaban en las minas que producían trabajos bien remunerados y daban a las personas dinero para gastar. Ese dinero se extendió a otros sectores: minorista, construcción y educación, por nombrar algunos, y fue la columna vertebral de la economía del estado. Ahora, menos de 20,000 locales trabajan en estas minas, y los trabajos que existen pagan mucho menos de lo que solían hacerlo, gracias a las exitosas acciones antisindicales de las compañías de carbón. Como resultado, una región que una vez floreció junto con el consumo humano de combustibles fósiles ahora está llena de minas cerradas, escaparates cerrados y sueños cerrados.[

Eric Scheuch tiro en la cabeza[

Eric Scheuch es estudiante de último año en Columbia College y estudia ciencias políticas y desarrollo sostenible. Originalmente proviene de las montañas de New Hampshire.[

El costo humano de esta disminución es demasiado evidente. Los condados de carbón en los Apalaches sufren altas tasas de enfermedades cardíacas, obesidad, tabaquismo, diabetes y abuso de opioides, lo que los lleva a tener algunas de las expectativas de vida más bajas del país. Virginia Occidental tiene la tasa más alta de abuso de drogas en los EE. UU., Y miles de residentes han muerto por sobredosis en los últimos años. El vínculo entre la disminución del empleo en el carbón y el abuso de drogas es claro. Bill Raney, presidente de la Asociación de Carbón de Virginia Occidental, dice:[

“La pérdida de empleos y la pobreza son el terreno fértil en el que crece el abuso de drogas. . . Mucha de nuestra gente simplemente ha dejado de buscar trabajo. Han perdido sus hogares, sus automóviles, sus sueños y su esperanza “[

El aumento de la pobreza también conduce a un aumento de la obesidad, ya que los estadounidenses de bajos ingresos a menudo no pueden pagar alimentos saludables. La obesidad, a su vez, puede conducir a una cascada de otras afecciones de salud que incluyen presión arterial alta, diabetes, cáncer, accidente cerebrovascular, enfermedades mentales y enfermedades cardíacas. No es de extrañar, entonces, que Virginia Occidental tenga algunas de las tasas más altas de obesidad y enfermedades relacionadas con la obesidad en el país. El aumento de la obesidad y el abuso de drogas tienen un costo fiscal y humano, que se proyecta costará a los gobiernos estatales y locales miles de millones en atención médica y gastos relacionados. Al mismo tiempo, la disminución de la extracción de carbón está reduciendo a la mitad los ingresos fiscales de algunos condados. Todos estos factores se combinan para crear una espiral descendente que ha dejado a las finanzas gubernamentales y de atención médica del estado en rápido declive, incluso antes de la llegada de COVID-19.[

En medio de toda esta tragedia, sin embargo, hay esperanza. En todo Virginia Occidental, los actores se unen para colaborar en una combinación de empresas convencionales y creativas que ofrecen colectivamente la posibilidad de mover al estado hacia un futuro más brillante y, en muchos casos, más ecológico. A menudo, eso significa comunidades que regresan a la tierra e invierten en nueva producción agrícola. En el sureste del condado de Summers, no lejos de la frontera con Virginia, Sprouting Farms está aumentando la producción anual de productos locales, creando empleos y al mismo tiempo aumentando el acceso a alimentos asequibles y saludables, ayudando a negar a uno de los principales impulsores del aumento de la obesidad en la balanza. Otras empresas agrícolas especializadas recientemente fundadas incluyen una compañía cafetera local y una marca de pimientos picantes cultivados localmente. El estado también se está inclinando hacia la producción industrial de cáñamo, con un número de productores con licencia que aumenta de 24 a 178 en solo tres años.[

Con una red eléctrica que depende casi por completo del carbón, el estado también ha comenzado a invertir en energía renovable y en los trabajos bien remunerados que conlleva. El mes pasado, el Senado estatal aprobó por unanimidad un proyecto de ley para estimular la producción solar. Destacando cuánto se ha transformado la visión económica del estado, el patrocinador principal del proyecto de ley fue un ex minero de carbón.[

Ninguno de estos esfuerzos es una bala de plata económica. De hecho, su naturaleza de mosaico parece bastante escasa frente a la desolación causada por el declive del carbón. Tal naturaleza es un signo de la dificultad de transformar una economía casi completamente dependiente de los combustibles fósiles, especialmente cuando se ha realizado poca planificación o inversión a nivel estatal o federal para ayudar a esa transición. En cambio, la acción federal se ha centrado en gran medida en eliminar las regulaciones ambientales en un esfuerzo por mantener a flote la industria del carbón, un enfoque que definitivamente ha fallado. Colorado ejemplifica un enfoque más efectivo, que aprobó un proyecto de ley el año pasado que creó una oficina de “transición justa” para diseñar e implementar políticas para facilitar la transición de las ciudades del carbón a nuevas prioridades económicas. La legislación de un estado, y un puñado de empresarios creativos en otro, son solo el comienzo de lo que sin duda será un desafío monumental. Sin embargo, también dan esperanza de que en un futuro donde cesar la producción de combustibles fósiles es un imperativo ecológico y moral, el cambio es posible y la desesperación no es del todo necesaria.[

Virginia Occidental, Kentucky y otros estados dependientes del carbón sirven como ejemplos de advertencia para los estados con circunstancias económicas similares sobre lo que sucede cuando esas industrias que alguna vez se dispararon. Lo que puede parecer esa disminución fue demasiado evidente en mi última visita a Virginia Occidental, cuando vi más casas abandonadas y escaparates cerrados que nunca. Los estados que dependen del fracking y el auge del gas de esquisto, como Dakota del Norte, deben tomar nota, especialmente dada la amenaza de que las caídas en los precios del petróleo representen el futuro del fracking. Sin embargo, es posible que las áreas que antes dependían de la extracción de combustibles fósiles se reinventen y sigan siendo relevantes en una economía en descarbonización. Para Virginia Occidental, ignorar la necesidad de esa transición durante demasiado tiempo ha resultado en un dolor innecesario. Sería prudente prestar atención a otros estados y comenzar a invertir en un futuro libre de carbono lo antes posible.


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