Las combinaciones potencialmente fatales de humedad y calor están surgiendo en todo el mundo[

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Las combinaciones potencialmente fatales de humedad y calor están surgiendo en todo el mundo[

EE. UU. Costa del Golfo entre regiones golpeadas con condiciones no esperadas para décadas[

La mayoría de la gente sabe que el calor húmedo es más difícil de manejar que el tipo “seco”. Y recientemente, algunos científicos han proyectado que más adelante en el siglo, en partes de los trópicos y subtropicales, el clima cálido podría hacer que el calor y la humedad combinados alcancen niveles raramente experimentados por los humanos. Tales condiciones devastarían las economías y posiblemente incluso superarían los límites fisiológicos de la supervivencia humana.[

Según un nuevo estudio, las proyecciones son incorrectas: tales condiciones ya están apareciendo. El estudio identifica miles de episodios de calor y humedad extremos anteriormente raros o sin precedentes en Asia, África, Australia, América del Sur y América del Norte, incluso en la región de la costa del Golfo de EE. UU.  A lo largo del Golfo Pérsico, los investigadores detectaron más de una docena de breves brotes recientes que superaron el límite teórico de supervivencia humana. Los brotes hasta ahora se han limitado a áreas localizadas y duraron solo horas, pero están aumentando en frecuencia e intensidad, dicen los autores. El estudio aparece esta semana en la revista Avances científicos.[

Un nuevo estudio muestra que están surgiendo mezclas extremas, a veces potencialmente fatales, de calor y humedad en todo el mundo. Este mapa interactivo muestra instancias documentadas, con colores más cálidos de amarillo a rojo que significan las peores combinaciones medidas en la escala Centigrade “bulbo húmedo”. (Mapa de Jeremy Hinsdale; adaptado de Raymond et al., Science Advances, 2020) Ver versión grande del mapa[

“Estudios anteriores proyectaron que esto sucedería dentro de varias décadas, pero esto muestra que está sucediendo en este momento”, dijo el autor principal Colin Raymond, quien hizo la investigación como doctorado. estudiante en el Observatorio de la Tierra Lamont-Doherty de la Universidad de Columbia.  “Los tiempos que duran estos eventos aumentarán, y las áreas que afectan crecerán en correlación directa con el calentamiento global”[

Al analizar los datos de las estaciones meteorológicas de 1979 a 2017, los autores encontraron que las combinaciones extremas de calor / humedad se duplicaron durante el período de estudio. Incidentes repetidos aparecieron en gran parte de India, Bangladesh y Pakistán; noroeste de Australia; y a lo largo de las costas del Mar Rojo y el Golfo de California en México. Las lecturas más altas, potencialmente fatales, fueron vistas 14 veces en las ciudades de Dhahran / Damman, Arabia Saudita; Doha, Qatar; y Ras Al Khaimah, Emiratos Árabes Unidos, que han combinado poblaciones de más de 3 millones. Partes del sudeste asiático, el sur de China, África subtropical y el Caribe también fueron golpeadas[

El sureste de los Estados Unidos vio condiciones extremas docenas de veces, principalmente cerca de la costa del Golfo en el este de Texas, Louisiana, Mississippi, Alabama y Florida Panhandle. Los peores lugares: Nueva Orleans y Biloxi, Miss. Tales condiciones también llegaron tierra adentro hacia Arkansas y a lo largo de la llanura costera del sudeste.[

Áreas en el sudeste de los EE. UU. Donde las mezclas de calor / humedad han llevado las temperaturas a lecturas de “bulbo húmedo”de 31 grados C (equivalente a 125 grados F en el índice de calor de”sensación real”). Los marcadores verdes muestran una ocurrencia de 1979-2017; naranja, 3; rojo, 10. (Mapa de Colin Raymond)[

No es sorprendente que los incidentes tendieran a agruparse en las costas a lo largo de mares confinados, abismos y estrechos, donde el agua de mar evaporada proporciona abundante humedad para ser absorbida por el aire caliente. En algunas áreas más tierra adentro, los vientos del monzón cargados de humedad o amplias áreas de riego de cultivos parecen jugar el mismo papel.[

Los estudios climáticos previos no reconocieron la mayoría de los incidentes pasados porque los investigadores climáticos generalmente observan promedios de calor y humedad medidos en grandes áreas y durante varias horas a la vez. En cambio, Raymond y sus colegas perforaron directamente en datos por hora de 7.877 estaciones meteorológicas individuales, lo que les permitió identificar combates de menor duración que afectan a áreas más pequeñas.[

Un agricultor en Bangladesh, uno de los lugares más vulnerables, bombea agua a través de un sistema de riego. (Kevin Krajick / Earth Institute)[

La humedad empeora los efectos del calor porque los humanos enfrían sus cuerpos sudando; El agua expulsada a través de la piel elimina el exceso de calor corporal y, cuando se evapora, elimina ese calor. El proceso funciona muy bien en los desiertos, pero menos bien en las regiones húmedas, donde el aire ya está demasiado cargado de humedad para soportar mucho más. La evaporación del sudor disminuye. En los casos más extremos, podría detenerse. En ese caso, a menos que uno pueda retirarse a una habitación con aire acondicionado, el núcleo del cuerpo se calienta más allá de su estrecho rango de supervivencia y los órganos comienzan a fallar. Incluso una persona fuerte y en forma física que descansa a la sombra sin ropa y con acceso ilimitado al agua potable moriría en cuestión de horas.[

Los meteorólogos miden el efecto calor / humedad en la llamada escala Centigrade de “bulbo húmedo”; en los Estados Unidos, estas lecturas a menudo se traducen en lecturas de Fahrenheit de “índice de calor”o”sensación real”. Estudios previos sugieren que incluso las personas más fuertes y mejor adaptadas no pueden realizar actividades normales al aire libre cuando el bulbo húmedo golpea 32 C, lo que equivale a un índice de calor de 132 F. La mayoría de los demás se desmoronarían mucho antes. Una lectura de 35, el pico alcanzado brevemente en las ciudades del Golfo Pérsico, se considera el límite teórico de supervivencia. Eso se traduce aproximadamente en un índice de calor de 160 F. (El índice de calor en realidad termina en 127 F, por lo que estas lecturas están literalmente fuera de las listas). “Es difícil exagerar los efectos de cualquier cosa que entre en los años 30”, dijo Raymond.[

El estudio encontró que las lecturas mundiales de bulbo húmedo que se acercan o superan los 30 ° C en el bulbo húmedo se han duplicado desde 1979. El número de lecturas de 31, que anteriormente se creía que ocurría solo raramente, totalizó alrededor de 1,000. Las lecturas de 33, anteriormente pensadas como casi inexistentes, totalizaron alrededor de 80[

Una ola de calor que golpeó gran parte de los Estados Unidos en julio pasado alcanzó un máximo de aproximadamente 30 ° C en el bulbo húmedo, traduciéndose en índices de calor que se acercaban a 115 ° F en algunos lugares; el más alto fue 122 F, en Baltimore, Maryland, y una ola similar golpeó en agosto. Las olas paralizaron las comunidades y provocaron al menos media docena de muertes, incluidas las de un técnico de aire acondicionado en Phoenix, Az., Y el ex liniero de la Liga Nacional de Fútbol Mitch Petrus, quien murió en Arkansas mientras trabajaba afuera.[

Fue un peaje modesto; Las enfermedades relacionadas con el calor ya matan a más residentes de EE. UU. Que cualquier otro peligro relacionado con el clima, incluido el frío, los huracanes o las inundaciones. Una investigación realizada el año pasado por el sitio web InsideClimate News reveló que los casos de golpe de calor o agotamiento por calor entre las tropas estadounidenses en bases domésticas crecieron un 60 por ciento entre 2008 y 2018. Diecisiete soldados murieron, casi todos en el bochornoso sudeste de los Estados Unidos. Las olas de calor de alta humedad en Rusia y Europa, donde muchas menos personas tienen aire acondicionado, han matado a decenas de miles.[

En Bangladesh, una tripulación excava un cauce para un nuevo puente. El trabajo al aire libre es una forma de vida en muchas regiones sujetas al peor calor y humedad. (Kevin Krajick / Earth Institute)[

“Podemos estar más cerca de un punto de inflexión real sobre esto de lo que pensamos”, dijo Radley Horton, científico investigador de Lamont-Doherty y coautor del artículo. Horton fue coautor de un artículo de 2017 que proyectaba que tales condiciones no se impondrían hasta más adelante en el siglo.[

Si bien el aire acondicionado puede mitigar los efectos en los Estados Unidos y algunos otros países ricos, existen límites. Antes del nuevo estudio, uno de los eventos de calor / humedad más altos reportados fue en la ciudad iraní de Bandar Mahshahr, que casi alcanzó una lectura de bulbo húmedo de 35 ° C el 31 de julio de 2015. No hubo muertes conocidas; los residentes informaron quedarse dentro de vehículos y edificios con aire acondicionado, y ducharse después de breves estancias afuera. Pero Horton señala que si las personas son cada vez más forzadas en el interior por períodos más largos, la agricultura, el comercio y otras actividades podrían detenerse, incluso en las naciones ricas, una lección que ya se ha traído a casa por el colapso de las economías frente al nuevo coronavirus.[

En cualquier caso, muchas personas en los países más pobres en mayor riesgo no tienen electricidad, sin importar el aire acondicionado.  Allí, muchos dependen de la agricultura de subsistencia que requiere mano de obra pesada diaria al aire libre.  Estos hechos podrían hacer que algunas de las áreas más afectadas sean básicamente inhabitables, dice Horton.[

Kristina Dahl, climatóloga de la Unión de Científicos Preocupados que dirigió un estudio el año pasado advirtiendo sobre el aumento del calor y la humedad futuros en los Estados Unidos, dijo que el nuevo documento muestra “cuán cercanas están las comunidades de todo el mundo al límite”. Agregó que algunas localidades ya pueden estar viendo condiciones peores de lo que sugiere el estudio, porque las estaciones meteorológicas no necesariamente recogen puntos calientes en los barrios de ciudades densas construidas con concreto y pavimento que atrapan el calor. Un estudio separado dirigido por la Universidad de Stanford publicado el mes pasado muestra que desde 1979-2013, el trabajador agrícola promedio de EE. UU. Ya ha experimentado condiciones de índice de calor peligrosamente altas los 21 días de la temporada de crecimiento de mayo a agosto. Proyecta que, sin reducciones de emisiones o medidas adaptativas, esa exposición se duplicará; en el sudeste, esas condiciones abarcarán toda la temporada de crecimiento.[

Steven Sherwood, climatólogo de la Universidad de Nueva Gales del Sur de Australia, dijo: “Estas mediciones implican que algunas áreas de la Tierra están mucho más cerca de lo esperado para alcanzar un calor intolerable sostenido”. Anteriormente se creía que teníamos un margen de seguridad mucho mayor “[

El estudio fue escrito por Tom Matthews, profesor de ciencias climáticas en la Universidad de Loughborough en el Reino Unido. Colin Raymond ahora es investigador postdoctoral en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA. La investigación fue financiada en parte por el Programa Regional de Ciencias y Evaluaciones Integrales de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica de EE. UU.


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