Lo que debe saber sobre las alertas de calidad del aire[

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Lo que debe saber sobre las alertas de calidad del aire[

alertas de calidad del aire en una carretera[

Foto: Fotos de MPCA[

“Es un día rojo de código para el ozono”. Si escuchas esto en tus noticias locales, ¿qué significa?? Estas en riesgo? Sabes que hacer? Una alerta de calidad del aire como esta informa al público sobre los niveles de contaminación en el aire y aconseja a los grupos vulnerables, como los ancianos, los niños y las personas con enfermedad pulmonar, que tomen precauciones.[

Lo que nos dicen las alertas de calidad del aire[

La Agencia de Protección Ambiental de EE. UU. (EPA) creó el Índice de Calidad del Aire (AQI) para monitorear e informar sobre la calidad del aire cada día y informar a las personas sobre sus posibles impactos en la salud.[

Estación de monitoreo de aire en Reno, Nevada. Foto: libros de cerveza[

Los monitores registran la contaminación en más de 1000 ubicaciones en los EE. UU. Para cuatro contaminantes principales regulados por la Ley de Aire Limpio: ozono a nivel del suelo, partículas, monóxido de carbono y dióxido de azufre. Un nivel de 100 se considera seguro para cada contaminante. Un número de AQI inferior a 100 significa una calidad del aire buena o aceptable, mientras que un número superior a 100 es motivo de preocupación y desencadena una alerta para los grupos vulnerables. Si dos o más contaminantes exceden los 100, el número más alto se convierte en el valor del día, y las agencias deben alertar a todos los grupos que son vulnerables a esos contaminantes. Los niveles superiores a 300 significan condiciones muy peligrosas.[

Las agencias estatales y locales deben informar diariamente el Índice de Calidad del Aire en ciudades de EE. UU. Con poblaciones de más de 350,000; las ciudades más pequeñas también pueden hacerlo como un servicio público.[

Los cuatro contaminantes[

Ozono[

Cuando está en la estratosfera de la Tierra, el gas de ozono nos protege de los dañinos rayos ultravioleta. Pero el ozono a nivel del suelo, un componente importante del smog, puede causar tos, opresión en el pecho o dolor, disminuir la función pulmonar y empeorar el asma y otras enfermedades pulmonares crónicas. Puede dañar el revestimiento de los pulmones, hacer que los pulmones sean más vulnerables a las infecciones y potencialmente dañarlos permanentemente.[

L.A. en smog. Foto: David Beach[

El ozono a nivel del suelo se produce cuando las emisiones de vehículos, plantas de energía, calderas industriales y otras instalaciones de quema de combustibles fósiles reaccionan con la luz solar. A menudo se forma en meses más cálidos cuando hay más luz solar y alcanza su punto máximo durante la hora pico cuando muchos automóviles están en la carretera.[

Cada año, el ozono causa alrededor de 400 muertes prematuras, más de 800 visitas al hospital y 4,000 visitas a la sala de emergencias en la ciudad de Nueva York.[

Partículas[

La materia particulada (PM) se refiere a pequeñas partículas, tanto sólidas como líquidas, que pueden ingresar a los pulmones y causar problemas respiratorios. La materia particulada que está entre 2.5 y 10 micrómetros (más pequeña que el ancho de un cabello humano), llamada PM10, surge de actividades de trituración y rectificado y polvo en las carreteras. PM menos de 2.5 micrómetros, llamado PM2.5, solo se puede ver a través de un microscopio electrónico. Proviene de automóviles, plantas de energía, leña, incendios forestales y otras quemaduras. Además, el amoníaco de los campos fertilizados y el estiércol pueden combinarse con emisiones industriales para formar PM2.5.[

PM2.5 puede penetrar profundamente en los pulmones, ingresar al torrente sanguíneo y pasar a otros órganos. Puede causar tos, sibilancias, dificultad para respirar, palpitaciones y fatiga; También puede agravar el asma y la bronquitis crónica, y se ha relacionado con arritmia cardíaca y ataques cardíacos.[

En la ciudad de Nueva York, PM 2.5 es responsable de 3,000 muertes, 2,000 ingresos hospitalarios y 6,000 visitas a la sala de emergencias cada año.[

Monóxido de carbono[

Monóxido de carbono: formas de gas incoloras e inodoros cuando el carbono no se quema por completo. La mayor parte de la contaminación por monóxido de carbono proviene de vehículos, pero también es causada por la combustión industrial, las estufas de leña y los incendios forestales. Los altos niveles de monóxido de carbono a menudo ocurren en climas fríos, ya que las temperaturas frías hacen que la combustión sea menos completa y atrapan el gas más cerca del suelo.[

Debido a que el monóxido de carbono disminuye la cantidad de oxígeno que llega a los órganos del cuerpo, puede causar síntomas similares a la gripe y dolor en el pecho en las personas con enfermedades cardiovasculares. Si bien todos son susceptibles a la intoxicación por monóxido de carbono, los no nacidos, los bebés, los ancianos y las personas con enfermedades cardíacas crónicas, anemia o problemas respiratorios están en mayor riesgo. Los altos niveles de monóxido de carbono pueden provocar mareos, visión borrosa y confusión; niveles muy altos pueden causar la muerte.[

Dióxido de azufre[

El dióxido de azufre se produce cuando el carbón y los combustibles de petróleo que contienen azufre se queman en plantas de energía y refinerías. Normalmente, los conductos nasales mantienen el gas irritante fuera del cuerpo, pero cuando el esfuerzo físico requiere la respiración de la boca, el dióxido de azufre puede causar sibilancias, dificultad para respirar y opresión en el pecho. La exposición a largo plazo puede agravar el asma y otras enfermedades pulmonares y cardiovasculares crónicas. El dióxido de azufre también contribuye a la formación de partículas.[

Quien es vulnerable?[

A medida que aumentan los valores del Índice de Calidad del Aire, más público se vuelve vulnerable. Un AQI entre 0 y 50 es bueno. Un nivel de 51-100 es aceptable, pero algunas personas que son sensibles a ciertos contaminantes pueden tener reacciones.[

De 101 a 150, el aire se considera poco saludable para grupos sensibles: los ancianos, los niños y las personas con enfermedad pulmonar son vulnerables a los efectos de la contaminación por ozono; y los ancianos, los niños y las personas con enfermedades cardíacas y pulmonares están en riesgo de sufrir partículas. Estos grupos deberían reducir su esfuerzo al aire libre.[

Foto: NIH[

Cuando la calidad del aire alcanza 151-200, se considera poco saludable; ahora todos pueden comenzar a experimentar problemas, con grupos sensibles que sienten efectos más graves. De 201 a 300, se considera que el aire es muy poco saludable; los niños, los asmáticos y las personas con afecciones cardíacas o pulmonares deben evitar el aire libre y todos los demás deben reducir su esfuerzo al aire libre. Cuando el índice de calidad del aire supera los 300, es “peligroso” para todos y puede provocar alertas de estado de emergencia.[

Durante las alertas de calidad del aire, los vulnerables deben reducir el esfuerzo físico e intentar permanecer en el interior con las ventanas cerradas. Las personas con asma deben llevar sus inhaladores y usar una máscara facial si salen al aire libre.[

Qué hacer cuando la calidad del aire es pobre[

Si bien las personas directamente afectadas por la contaminación del aire deben seguir las recomendaciones de AQI, también hay cosas que todos pueden hacer para mejorar la calidad del aire. Debido a que la mayoría de los contaminantes provienen de las emisiones de las centrales eléctricas y las calderas industriales, es importante conservar la energía. Apague las luces innecesarias y apague el aire acondicionado. Establezca los termostatos más altos en verano y más bajos en invierno, y use electrodomésticos Energy Star. Conduzca menos y tome el transporte público o la bicicleta.[

Foto: NYC DOT[

Si conduce, minimice el ralentí. Reabastezca el automóvil después del anochecer para que las emisiones contaminantes no puedan reaccionar con la luz solar y el calor para crear ozono a nivel del suelo. Mantenga su automóvil sintonizado y sus neumáticos inflados adecuadamente. No use una cortadora de césped a gas. Elija pintura baja en VOC o productos de limpieza y séllelos bien para que no se evaporen. Evite los productos en aerosol y no queme hojas, basura ni use estufas de leña o chimeneas.[

Otros factores que afectan la calidad del aire[

Dado que las corrientes de aire determinan cómo se dispersa la contaminación, el clima también es un factor en la calidad del aire y la contaminación del aire. Cuando hay un fuerte viento, los contaminantes se dispersarán rápidamente; Cuando el aire está tranquilo, los contaminantes se concentran y estancan. La temperatura y la luz solar también afectan las reacciones químicas que pueden crear ozono a nivel del suelo. La lluvia generalmente elimina los contaminantes, dejando el filtro de aire, pero a veces también puede disolver el dióxido de azufre, creando lluvia ácida, que puede dañar el suelo, la vegetación, los arroyos y los lagos.[

Los incendios forestales se han convertido en una causa principal de exposición a corto plazo al aire contaminado. El humo de los incendios forestales contiene monóxido de carbono, PM2.5 y dióxido de nitrógeno, un contaminante que contribuye a la formación de ozono. Un estudio de los efectos sobre la salud de la temporada de incendios forestales de California en 2015, cuando los incendios devastaron más de 800,000 acres, encontró que había habido 361,000 diagnósticos relacionados con problemas cardiovasculares, 15,500 relacionados con problemas cerebrovasculares y 230,000 diagnósticos respiratorios. Las visitas a la sala de emergencias dentro de un día de exposición al humo aumentaron un 15 por ciento en general y aumentaron un 42 por ciento para las personas mayores.[

Incendio forestal de Idaho en 2013. Foto: US Fish & amp; Servicio de vida silvestre[

A medida que continúa el calentamiento global, el cambio climático aumenta el riesgo de incendios forestales en algunas partes del país y resulta en una temporada de incendios forestales más larga. Las temperaturas más cálidas y la luz solar también pueden acelerar la creación de ozono y smog a nivel del suelo, mientras que un clima más cálido puede alargar la temporada de smog de verano en ciertas áreas.[

Con el aumento de los riesgos de contaminación del aire, las alertas de calidad del aire son más importantes que nunca para proteger la salud pública. Pero, ¿qué tan bien funcionan realmente??[

Cuán efectivas son las alertas de calidad del aire?[

Un estudio realizado en Toronto, Canadá, de 2003 a 2012 encontró que las alertas de calidad del aire solo tuvo una efectividad limitada en la protección de la salud pública. Las alertas redujeron las visitas a la sala de emergencias por asma en un 25 por ciento, pero no hicieron nada para reducir las muertes por enfermedades cardiovasculares o respiratorias, o las visitas al hospital por enfermedades cardiovasculares. Los investigadores concluyeron que la contaminación del aire es un problema mayor que debe abordarse a largo plazo a través de “acciones ejecutables”, como restricciones para conducir o quemar combustibles fósiles.[

Por ejemplo, en Chile, donde la contaminación del aire es mucho peor que en Toronto, las medidas exigibles como el cierre de fábricas y la prohibición de la quema de biomasa en días de alerta resultaron en un 20 por ciento menos de contaminación del aire y evitaron 20 muertes por millón de personas por día[

¿Cómo les va a otros países??[

“En promedio, la calidad del aire a nivel mundial está mejorando. Pero eso está sujeto a cambios con el crecimiento de la población y la urbanización, así como a la industrialización “, dijo Alexandra Karembelas, científica de investigación postdoctoral en el Observatorio de la Tierra Lamont-Doherty, cuyo trabajo evalúa la calidad del aire y los efectos en la salud humana en la India.[

Taj Mahal. Foto: VIshal Bhargav[

Según la Organización Mundial de la Salud (OMS), 11 de las 12 ciudades con la peor contaminación por PM2.5 se encuentran en la India. Si bien el nivel seguro de la OMS para PM2.5 es de 25 microgramos por metro cúbico, el promedio anual en Kanpur (la ciudad más contaminada del mundo) es de 319 microgramos por metro cúbico. Un informe estimó que en 2015, 2.5 millones de muertes prematuras podrían atribuirse a la contaminación. La contaminación de la India proviene principalmente de automóviles, estufas que queman carbón y madera, tormentas de polvo e incendios forestales. La topografía del país también sirve para atrapar el aire contaminado en algunas áreas. Y aunque existen leyes contra la contaminación, se aplican débilmente.[

Karembelas explicó: “En lugares como India, el gobierno está muy concentrado en satisfacer las necesidades básicas de la población para que no hayan implementado mucho para frenar la contaminación”. Pero se han realizado algunos esfuerzos para mejorar la calidad del aire a través de restricciones de matrícula extrañas / pares en Delhi, y ahora se habla de eliminar automóviles de más de 15 años en tres años.[

Las estufas de cocina son otra vía de mejora, dijo Karembelas. “Están tratando de mejorar el acceso a combustibles más limpios y energías más limpias, pero es un desafío brindar ese acceso a todas las comunidades rurales”[

Foto: CleanCookstoves[

Uno de los desafíos, dijo, es la barrera de costos entre la biomasa libre, como la madera, y los combustibles de combustión más limpia, como el gas líquido de petróleo. “También hay una barrera cultural, porque están acostumbrados a cocinar de cierta manera”[

Para determinar las formas más efectivas de abordar la contaminación del aire de la India, Karembelas está utilizando modelos para evaluar cómo los cambios futuros en diferentes sectores de combustión de energía (como la quema de biomasa residencial o el transporte) podrían afectar la calidad del aire y la salud humana en 2030.[

La contaminación del aire también es un problema en las naciones desarrolladas. Causa 500,000 muertes prematuras cada año en Europa.[

Un amanecer azotado en Bruselas, Bélgica. Foto: Hannes De Geest[

La mayor parte de la contaminación allí se debe al tráfico y al smog de las centrales eléctricas y la industria.  El ochenta y cinco por ciento de los habitantes urbanos europeos están expuestos a partículas a niveles superiores a los que la OMS considera seguros. Pero existe una creciente conciencia de que las alertas de calidad del aire son importantes y que se está poniendo a disposición del público más información sobre pronósticos. El servicio AirText que funciona a través de teléfonos inteligentes y mensajes de texto en Londres y Riga, Letonia, alerta a los usuarios sobre los niveles de contaminación. Un pronóstico diario de calidad del aire de 60 segundos de las principales ciudades europeas, lanzado en 2017, transmite cuatro veces al día en 10 canales y en varios idiomas. Alemania también está desarrollando una aplicación que alerta al público sobre la calidad del aire en las ciudades, y el programa DiscoverAir de Grecia pronto informará a los turistas sobre la calidad del aire, el clima, el polen y los rayos UV.[

En China, que es conocida por la contaminación atmosférica severa, los niveles de PM2.5 cayeron un 33 por ciento en 74 ciudades entre 2013 y 2017. Los niveles en Beijing cayeron un 54 por ciento.[

Beijing, 2014. Foto: STR / AFP / Getty Images[

Este progreso se debe a las políticas gubernamentales que requerían que millones de hogares y empresas dejaran de quemar carbón y cambiaran a gas natural, cerraran antiguas acerías y minas de carbón e instituyeran nuevos estándares de emisiones para las plantas de carbón. Para reducir la contaminación en el norte de China, un plan de calentamiento invernal reemplazará el carbón con gas natural, biomasa, bombas de calor, calefacción eléctrica y energía geotérmica.[

China monitorea la contaminación del aire diaria en 163 ciudades principales e implementó un sistema de alerta a cuatro colores en 2013. Recientemente, Shanghai renovó su sistema, bajando el nivel del Índice de Calidad del Aire que desencadena una alerta de smog.[

Los esfuerzos de China han sido una respuesta a una creciente clase media urbana que ha expresado su deseo de aire limpio. “Con un mayor acceso a energías más limpias y movimiento hacia la clase media y las economías más ricas, las personas generalmente tienen mayores expectativas”, dijo Karembelas. “Quieren poder tener acceso a un medio ambiente más limpio”[

Para controlar la calidad del aire[

Karembelas recomienda el sitio web AirAirAir.org y el hashtag #airairair con la ciudad en la que se encuentra para actualizaciones de calidad del aire. “Es una herramienta muy fácil de usar que le permite comprender fácilmente cuál es la calidad del aire en la actualidad, cómo ha cambiado y cuál es el pronóstico”[

En la ciudad de Nueva York, puede suscribirse a alertas locales de calidad del aire en Notificar a Nueva York.[

Los EPA AirNow El sitio web ofrece pronósticos diarios del Índice de Calidad del Aire y condiciones en tiempo real para más de 300 ciudades en los Estados Unidos, con enlaces a sitios web más detallados sobre la calidad del aire estatal y local.[

AirNow’s[ sitio internacional proporciona enlaces a índices de calidad del aire de otros países.[

Los Proyecto del Índice Mundial de Calidad del Aire muestra la calidad del aire en tiempo real en 9,000 estaciones en todo el mundo.


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