Perder nuestros arrecifes de coral[

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Perder nuestros arrecifes de coral[

Nota del editor (26/01/2018): esta publicación se actualizó con las últimas estadísticas sobre los arrecifes de coral y los impactos del cambio climático.[

Arrecife de coral de Nueva Guinea. Crédito de la foto: Mbz1 en en.wikipedia[

Los arrecifes de coral, las “selvas tropicales del mar”, son algunos de los ecosistemas más biodiversos y productivos de la tierra. Ocupan menos del uno por ciento del fondo del océano, pero albergan más de una cuarta parte de todas las especies marinas: crustáceos, reptiles, algas, bacterias, hongos y más de 4000 especies de peces viven en arrecifes de coral. Con un valor económico global de $ 375 mil millones al año, los arrecifes de coral proporcionan alimentos y recursos a más de 500 millones de personas en más de 100 países y territorios. Pero trágicamente, los arrecifes de coral están en crisis.[

Los arrecifes de coral están en peligro por una variedad de factores, que incluyen: fenómenos naturales como huracanes, El Niño y enfermedades; amenazas locales como la sobrepesca, técnicas de pesca destructivas, desarrollo costero, contaminación y turismo descuidado; y los efectos globales de los mares que calientan el cambio climático y los niveles crecientes de CO2 en el agua. De acuerdo a Arrecifes en riesgo revisados Según un informe del World Resources Institute, el 75 por ciento de los arrecifes de coral del mundo están en riesgo por tensiones locales y globales. Alrededor de una cuarta parte de ellos ya han sido dañados sin posibilidad de reparación. Si continuamos con los negocios como de costumbre, el 90 por ciento de los arrecifes de coral estarán en peligro para 2030, y casi todos para 2050.[

Que es coral?[

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Coral polyp[

Los arrecifes de coral son colonias de animales individuales llamados pólipos, que están relacionados con las anémonas marinas. Los pólipos, que tienen tentáculos para alimentarse de plancton por la noche, albergan zooxantelas, algas simbióticas que viven dentro de sus tejidos y le dan color al coral. El coral proporciona CO2 y productos de desecho que las algas necesitan para la fotosíntesis. A su vez, las algas nutren el coral con oxígeno y los productos orgánicos de la fotosíntesis. El coral utiliza estos compuestos para sintetizar carbonato de calcio (piedra caliza) con el que construye su esqueleto: el arrecife de coral.[

La relación simbiótica entre corales y zooxantelas solo puede existir dentro de la banda estrecha de condiciones ambientales que se encuentran en aguas tropicales y subtropicales. El agua debe ser clara y poco profunda para que la necesidad de algas ligeras para la fotosíntesis pueda penetrar, y las temperaturas del agua deben permanecer idealmente entre 23˚ y 29˚ C (77˚ a 84˚ F)[

El número de especies de coral en cada arrecife varía: la Gran Barrera de Coral de Australia tiene más de 600 especies de coral, mientras que un arrecife caribeño tiene alrededor de 65. Hoy en día, muchos arrecifes tienen entre un 40 y un 50 por ciento menos de coral que hace solo 30 años[

Lugares de arrecife de coral. Foto: NASA[

Amenazas a los arrecifes de coral[

De las amenazas locales a los arrecifes de coral, la sobrepesca y las técnicas de pesca dañinas, como la pesca de arrastre en aguas profundas y el uso de explosivos y cianuro, son las más destructivas. Cuando los peces herbívoros que comen algas se sobrepescan, el crecimiento incontrolado de algas puede sofocar el coral.[

El desarrollo costero produce erosión, y la escorrentía que contiene el exceso de sedimento puede bloquear la necesidad de zooxantelas ligeras. La escorrentía de fertilizantes ricos en nutrientes y el efluente de aguas residuales pueden impulsar el crecimiento de algas, que mata de hambre el agua de oxígeno, causando la eutrofización. La contaminación de la tierra, incluidas las emisiones de agua caliente de plantas de energía, patógenos y basura, y de actividades marinas, como fugas de combustible y derrames de petróleo, también pone en peligro los arrecifes de coral. El turismo, aunque depende del atractivo de los arrecifes de coral, puede ser perjudicial cuando los buzos descuidados pisotean los corales o rompen piezas como recuerdos. Además, se están cosechando más y más corales y peces tropicales para el comercio de acuarios.[

Un estudio reciente de 159 arrecifes en el Pacífico descubrió que la contaminación plástica también está matando a los corales. Cuando los arrecifes de coral entran en contacto con los desechos plásticos, la incidencia de enfermedades aumenta 20 veces. Los científicos no saben exactamente cómo el plástico causa la enfermedad, pero especulan que las bacterias en el plástico pueden infectar el coral y el plástico puede bloquear la luz solar necesaria. Para 2025, proyectan que 15.700 millones de piezas de plástico podrían entrar en contacto con los arrecifes de coral.[

Los fenómenos naturales que enfatizan los arrecifes de coral incluyen depredadores como peces loro, percebes, cangrejos y estrellas de mar de la corona de espinas y enfermedades. Los huracanes o el clima frío y lluvioso prolongado pueden dañar los arrecifes de coral. El patrón climático de El Niño, que puede provocar un nivel del mar más bajo, una salinidad alterada debido a la lluvia excesiva y temperaturas elevadas de la superficie del mar, también puede dañar el coral (los océanos absorben el 93 por ciento del calor del cambio climático). Cuando los corales se sobrecalientan, reaccionan al estrés expulsando sus algas, lo que resulta en blanqueamiento coral.[

Coral de cuerno de ciervo blanqueado. Crédito de la foto: Matt Kieffer[

El blanqueamiento deja a los corales vulnerables a las enfermedades, atrofia su crecimiento, afecta su reproducción y puede afectar a otras especies que dependen de las comunidades de coral. El blanqueamiento severo los mata.[

La temperatura promedio de los océanos tropicales ha aumentado en 0.1˚ C durante el siglo pasado. Esto, combinado con las fluctuaciones naturales de las temperaturas oceánicas más cálidas, ha resultado en un extenso blanqueamiento de corales en todo el mundo, que involucra miles de millas cuadradas de arrecifes. Durante El Niño de 1997-1998, se produjo un blanqueamiento generalizado y severo de los arrecifes de coral en la región del Indo-Pacífico y el Caribe, matando al 16 por ciento de los arrecifes de coral del mundo en 12 meses.[

El Niño 2010 también resultó en un blanqueamiento masivo en todo el mundo. Otro evento de blanqueamiento de coral en octubre de 2015 se extendió hasta 2017, convirtiéndose en el más largo y dañino jamás registrado. Más del 80 por ciento de la parte norte de la Gran Barrera de Coral ahora ha sufrido un blanqueamiento severo.[

Blanqueo en la Gran Barrera de Coral 2016. Foto: Oregon State University[

“El blanqueamiento coral es causado por el calentamiento global, punto final”, dijo Terry Hughes, autor principal de un nuevo estudio sobre el blanqueamiento de corales. Los investigadores encontraron que los eventos de blanqueamiento han aumentado de uno cada 25 a 30 años a principios de la década de 1980 a un promedio de uno cada seis años desde 2010. Si bien los arrecifes de coral pueden recuperarse del blanqueamiento si se les da de 10 a 15 años para que sus comunidades de algas se recuperen, la creciente frecuencia de eventos de blanqueamiento significa que muchos arrecifes nunca podrán..[

Además, los 22 millones de toneladas de dióxido de carbono que nuestros océanos absorben todos los días están cambiando la química del agua de mar y aumentando la acidificación.  Hoy, los arrecifes de coral están experimentando más acidez que en cualquier otro momento en los últimos 400,000 años. La acidificación reduce la capacidad de carga del agua para el carbonato de calcio que los corales necesitan para construir sus esqueletos. Incluso una pequeña disminución en la capacidad del coral para construir su esqueleto puede dejarlo vulnerable a la erosión.  Algunos arrecifes ya han comenzado a disolverse y se estima que para 2050, solo el 15 por ciento de los arrecifes de coral tendrá suficiente carbonato de calcio para un crecimiento adecuado.[

Un estudio mostró que la acidificación de los océanos altera profundamente los ecosistemas de los arrecifes de coral. A medida que aumentan los niveles de C02 y aumenta la acidificación, la biodiversidad de los arrecifes de coral disminuye, lo que resulta en la eliminación de las especies clave necesarias para la formación saludable de los arrecifes. “El declive de los corales estructuralmente complejos significa que el arrecife será mucho más simple y habrá menos hábitat para los cientos de miles de especies que asociamos con los arrecifes de coral de hoy”, dijo Katherina Fabricius, científica del Instituto Australiano de Ciencias Marinas.[

Todos estos factores actúan en concierto en los arrecifes de coral, y las interacciones complejas entre las amenazas dejan a los arrecifes de coral aún más vulnerables. El cambio climático también traerá un aumento del nivel del mar que puede provocar arrecifes de coral ahogados y tormentas más intensas que producen una escorrentía excesiva de nutrientes o sedimentos. La sobrepesca de peces herbívoros y el exceso de nutrientes disminuyen la resistencia de los corales ante el aumento de CO2. El aumento de la acidez oceánica reduce el umbral en el que los corales blanquean.[

Un futuro incierto[

Según el informe del Calentamiento Global del IPCC de 1.5˚ C, si las temperaturas oceánicas aumentan 1.5˚ C, se proyecta que los arrecifes de coral disminuyan de 70 a 90 por ciento más; a 2 ° C, destruiríamos en gran medida todos nuestros arrecifes de coral.[

Los arrecifes de coral nos proporcionan alimentos, materiales de construcción (piedra caliza) y nuevos medicamentos: más de la mitad de la nueva investigación de medicamentos contra el cáncer se centra en organismos marinos. Los arrecifes ofrecen protección contra la costa y mantienen la calidad del agua. Y son un atractivo para los turistas, que a veces proporcionan hasta el 80 por ciento de los ingresos totales de un país. Perder los arrecifes de coral tendría profundos impactos sociales y económicos en muchos países, especialmente en las pequeñas naciones insulares como Haití, Fiji, Indonesia y Filipinas que dependen de los arrecifes de coral para su subsistencia.[

Qué se puede hacer para salvar estos ecosistemas preciosos y hermosos? Arrecifes en riesgo revisados[ pidió la expansión de las áreas marinas protegidas donde se regulan los métodos de pesca y pesca.[

Gran barrera de coral. Foto: Richard Ling[

La Gran Barrera de Coral es el arrecife de coral más grande y rico del mundo porque está protegido desde principios de la década de 1970. Después de la creación de un santuario marino para la isla Apo en Filipinas en 1982, la población de peces se triplicó. Arrecifes en riesgo Revisited también recomendó frenar la pesca insostenible, gestionar mejor el desarrollo costero y reducir la contaminación terrestre y marina. También enfatizó la importancia de una gestión integral del ecosistema que incluya a todas las partes interesadas, y la necesidad de educar al público sobre la importancia de los arrecifes de coral e invertir en investigación científica.[

Algunos científicos están estudiando tipos de coral que pueden adaptarse a temperaturas oceánicas más cálidas y sobrevivir al blanqueamiento, y utilizan esa información para “entrenar” los corales para adaptarse al agua ácida más cálida. Su objetivo es eventualmente trasplantar estos corales más resistentes a los arrecifes.[

La Fundación de Restauración del Coral protege y restaura los arrecifes de coral mediante la creación de viveros de coral y el trasplante de corales en sitios de restauración de arrecifes. Las personas preocupadas pueden convertirse en científicos ciudadanos y monitorear los corales en los sitios de restauración, o ser voluntarios para monitorear los santuarios marinos, proteger la vida silvestre marina o los desechos oceánicos claros. Todos pueden ayudar a los arrecifes de coral practicando la pesca sostenible y comiendo solo peces capturados de manera sostenible. Cuando esté de vacaciones cerca de los arrecifes de coral, tenga cuidado de no tocarlos y no compre recuerdos de coral u otras especies marinas.[

Y es crucial, por supuesto, para los organismos nacionales e internacionales, y para todos nosotros abordar las amenazas del cambio climático frenando las emisiones de carbono.[

Los estudiantes del Centro de Sostenibilidad Ambiental (EICES) del Instituto de la Tierra de Columbia que quieran aprender más sobre los arrecifes de coral pueden tomar el curso de Ecología de Arrecifes de Coral de EICES en marzo de 2018. Se trata de la biología de los corales, la biodiversidad de los arrecifes, los factores que afectan los arrecifes de coral y la conservación y conservación de los arrecifes de coral.[

Corrección: esta publicación se actualizó el 7/12/19 para corregir un error sobre las temperaturas del océano que alcanzan los 2 ° C[


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