Plástico, papel o algodón: qué bolsa de compras es la mejor?[

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Plástico, papel o algodón: qué bolsa de compras es la mejor?[

Foto: betuli[

El 1 de marzo, el estado de Nueva York instituyó su prohibición de bolsas de plástico, uniéndose a otros siete estados en un intento de disminuir la basura, la basura en los vertederos, la contaminación del océano y el daño a la vida marina. El 1 de marzo también fue el día en que Nueva York reconoció su primer caso de coronavirus. Y a pesar del hecho de que California fue el primer estado en prohibir las bolsas de plástico en 2014, San Francisco revirtió su prohibición de las bolsas de plástico debido al coronavirus, prohibiendo el uso de bolsas de compras reutilizables, que son capaces de propagar enfermedades virales y bacterianas. New Hampshire, Massachusetts, Oregon y Maine también han prohibido las bolsas reutilizables o retrasado sus prohibiciones de bolsas de plástico por el momento, al igual que varias ciudades.[

Dadas las preocupaciones que nos llevan en diferentes direcciones (nuestra salud, el medio ambiente, el cambio climático), ¿qué debe hacer un comprador ambientalmente responsable y consciente de la salud?? Comparemos las principales opciones de bolsos: plástico, papel y algodón para tratar de responder esa pregunta.[

Análisis del ciclo de vida[

Para comprender el espectro completo de impactos y beneficios de una bolsa en particular, necesitamos analizar su ciclo de vida. Un análisis del ciclo de vida (LCA) analiza cuánta energía se usa y cuántos impactos ambientales es responsable un producto en cada etapa de su vida, desde la cuna hasta la tumba. Esto incluye extraer las materias primas, refinarlas, fabricar el producto, envasarlo para su envío, transportarlo y distribuirlo, su uso y posible reutilización, reciclaje y disposición final.[

En cualquier LCA, el impacto ambiental total también depende de cuán eficiente sea cada proceso y cuántas medidas ambientales de protección se implementen en cada etapa. El uso de energía también está sujeto a variables como la fuente de materias primas, la ubicación de fabricación y procesamiento, cuánto tiempo se usa un producto y el método de eliminación final.[

Los estudios del ciclo de vida realizados en Europa y América del Norte han determinado que, en general, las bolsas de plástico son mejores para el medio ambiente que el papel o las bolsas reutilizables, a menos que estas últimas se usen muchas veces. Sin embargo, la mayoría no consideró el problema de la basura, que sabemos que es un gran inconveniente de las bolsas de plástico.[

Bolsas de plástico[

Las bolsas de plástico se inventaron en 1967, pero solo se usaron ampliamente en las tiendas en la década de 1970. Las bolsas de compras de plástico delgadas más comúnmente encontradas en las cajas registradoras generalmente están hechas de polietileno de alta densidad (HDPE), pero algunas están hechas de plástico de polietileno de baja densidad (LDPE).[

Foto: Walmart[

La energía incorporada en las bolsas de plástico proviene inicialmente de la extracción de las materias primas necesarias para fabricar gas natural y petróleo, cuya extracción requiere mucha energía. Las materias primas deben ser refinadas, lo que requiere aún más energía. Una vez en una instalación de procesamiento, las materias primas se tratan y se someten a polimerización para crear los componentes básicos del plástico. Estos pequeños gránulos de resina de polietileno se pueden mezclar con chips de polietileno reciclados. Luego son transportados en camión, tren o barco a instalaciones donde, a fuego alto, una extrusora da forma al plástico en una película delgada. La película se aplana y luego se corta en pedazos. A continuación, se envía a los fabricantes para que se conviertan en bolsas. Las bolsas de plástico se empaquetan y transportan alrededor del mundo a los vendedores. Si bien el polietileno se puede reprocesar y usar para hacer nuevas bolsas de plástico, la mayoría de las bolsas de plástico solo se usan una o dos veces antes de que terminen incineradas o desechadas en vertederos. Los Wall Street Journal estimó que los estadounidenses usan y eliminan 100 mil millones de bolsas de plástico cada año; y la EPA descubrió que menos del cinco por ciento son reciclados.[

Un estudio realizado en 2014 para Progressive Bag Alliance, que representa a la industria de fabricación y reciclaje de bolsas de plástico de EE. UU., Comparó bolsas de supermercado hechas de polietileno (HDPE), plástico compostable y papel con fibras recicladas al 30 por ciento. Descubrió que las bolsas de HDPE finalmente usaban menos combustible y agua, y producían menos gases de efecto invernadero, emisiones de lluvia ácida y desechos sólidos que las otras dos. El estudio, que no consideró la basura, fue revisado por pares por Michael Overcash, entonces profesor de ingeniería química en la Universidad Estatal de Carolina del Norte. Debido a que la capacidad de carga de una bolsa de plástico y papel no es la misma, el estudio utilizó la capacidad de carga de 1,000 bolsas de papel como línea de base y comparó sus impactos con los impactos de 1,500 bolsas de plástico. Las bolsas de plástico utilizaron 14,9 kg de combustibles fósiles para la fabricación en comparación con 23,2 kg para bolsas de papel. Las bolsas de plástico produjeron 7 kg de residuos sólidos municipales en comparación con 33,9 kg de papel, y las emisiones de gases de efecto invernadero fueron equivalentes a 0,04 toneladas de CO2 en comparación con las 0,08 toneladas de papel. Las bolsas de plástico usaban 58 galones de agua dulce, mientras que el papel usaba 1,004 galones. El uso de energía totalizó 763 megajulios para plástico y 2,622 megajulios para papel.[

El dióxido de azufre, un tipo de óxido de azufre y el óxido de nitrógeno emitido por las centrales eléctricas de carbón que producen la energía para procesar bolsas contribuyen a la lluvia ácida. La bolsa de plástico produjo 50.5 gramos de óxidos de azufre en comparación con 579 gramos para la bolsa de papel; y 45,4 gramos de óxidos de nitrógeno, en comparación con 264 gramos de papel.[

Un estudio del Reino Unido de 2011 comparó bolsas hechas de HDPE, LDPE, polipropileno no tejido, un biopolímero hecho de almidón poliéster, papel y algodón. Evaluó los impactos en nueve categorías: potencial de calentamiento global, agotamiento de recursos tales como combustibles fósiles, acidificación, eutrofización, toxicidad humana, toxicidad del agua dulce, toxicidad marina, toxicidad terrestre y creación de smog. Descubrió que las bolsas de HDPE tenían los impactos ambientales más bajos de las bolsas livianas en ocho de las nueve categorías porque era la bolsa más ligera del grupo.[

Foto: Zainub Razvi[

Pero debido a que son livianos y fáciles de volar, las bolsas de plástico son difíciles de eliminar adecuadamente. Tiran basura en calles y árboles, y se lavan en el océano donde se enredan y son consumidos por la vida marina. Raramente son reciclables y pueden tardar entre 20 y 1,000 años en romperse en pedazos. Con el tiempo, el sol y el calor rompen los plásticos en piezas cada vez más pequeñas, formando microplásticos de menos de cinco milímetros de largo. Estos se han encontrado en todas partes, en las entrañas de los animales marinos y en las vías fluviales y en las playas de todo el mundo. Entonces, si bien estos estudios del ciclo de vida no han considerado la basura como un impacto, el mundo reconoce que la omnipresencia y la persistencia de los desechos plásticos es un enorme problema ambiental.[

En términos de elección de bolsas, Steve Cohen, director del Programa de Investigación sobre Política y Gestión de Sostenibilidad del Instituto de la Tierra, dijo que es muy difícil predecir si las bolsas de plástico, papel o tela son las mejores en términos de energía neta o carbono, porque Todos usan carbono. “Pero una vez que un producto hecho de combustibles fósiles, como una bolsa de plástico, llega al flujo de residuos, está allí para siempre”, dijo. “Ese es el mayor problema con el plástico”[

Lo que no quiere decir que el plástico no tenga valor. En este tiempo de coronavirus, la mayor parte del equipo de protección personal está hecho de plástico. “Para eso deberías usarlo”, dijo Cohen, “pero la idea de que lo necesitas para transportar tus toronjas es un poco tonta”. Es innecesario.”[

Las bolsas de plástico tipo tela de polipropileno no tejidas que a menudo se regalan de forma gratuita, ya que la publicidad es más fuerte y duradera que las bolsas de plástico HDPE y LDPE, y por lo tanto se puede usar varias veces.[

Bolsa de polipropileno no tejida. Foto: Biblioteca Pública de Princeton[

Están hechos de polímeros de polipropileno derivados de combustibles fósiles, y pueden incluir material reciclado. Los polímeros se hilan en hilos y luego se presionan entre rodillos calentados para producir una tela que se siente similar al lienzo. Según un estudio de la Universidad Estatal de California, Chico, si compara el uso único, las bolsas de polipropileno no tejidas usan considerablemente más energía no renovable y agua dulce que las bolsas de plástico de un solo uso. Además, no son biodegradables y deben lavarse para evitar la contaminación. Se ha descubierto que COVID-19 sobrevive con polipropileno durante tres días.[

Bolsas de papel[

Las bolsas de papel están hechas de un recurso renovable y son biodegradables. En los Estados Unidos, se consumen más de 10 mil millones de bolsas de papel cada año, lo que requiere la tala de 14 millones de árboles.[

Foto: Beth[

Una vez que se cortan los árboles, los troncos se trasladan a un molino donde pueden esperar hasta tres años hasta que se sequen. Una vez listo, la corteza se quita y la madera se astilla en cubos de una pulgada que están sujetos a alto calor y presión. Luego se mezclan con piedra caliza y ácido sulfuroso hasta que la combinación se convierte en pulpa. La pulpa se lava con agua dulce y lejía y luego se presiona en papel, que se corta, imprime, empaqueta y envía. Como resultado del uso intensivo de productos químicos tóxicos en el proceso, el papel es responsable de 70 veces más contaminación del aire y 50 veces más contaminación del agua que la producción de bolsas de plástico según a Washington Post análisis, lo que resulta en más toxicidad para los humanos y el medio ambiente que las bolsas de HDPE. Y aunque el 66 por ciento del papel y el cartón se reciclan, el proceso de reciclaje requiere productos químicos adicionales para eliminar la tinta y devolver el papel a la pulpa, lo que puede aumentar el impacto ambiental del papel.[

Un estudio escocés de 2005 también encontró que las bolsas de papel obtuvieron puntajes más bajos que el plástico en el consumo de agua, la acidificación atmosférica y la eutrofización de los cuerpos de agua, lo que puede conducir al crecimiento de algas y al agotamiento del oxígeno.[

Un estudio danés que comparó LDPE, polipropileno, papel blanqueado y sin blanquear, y bolsas de algodón, y algunos otros, encontró que las bolsas de LDPE tuvieron el menor impacto ambiental. Se descubrió que las bolsas de papel sin blanquear equivalen a las bolsas de LDPE en términos de potencial de calentamiento global. Pero los impactos ambientales del papel blanqueado fueron considerablemente más altos que los del papel sin blanquear: una bolsa de papel blanqueada necesitaría reutilizarse 43 veces para igualar el impacto ambiental del LDPE.[

Una parte del impacto ambiental de las bolsas de papel resulta de ser seis a 10 veces más pesadas que las bolsas de plástico, por lo que transportarlas y distribuirlas requiere más combustible y cuesta más. Una estimación sostuvo que se necesitarían siete camiones para transportar la misma cantidad de bolsas de papel que un solo camión lleno de bolsas de plástico. Su volumen también ocupa más espacio en inventarios y vertederos.[

Sin embargo, el alcance de los impactos de las bolsas de papel depende de si el bosque se maneja de manera sostenible y también de las medidas ambientales utilizadas en la planta de procesamiento de papel.[

Totes de algodón[

Las bolsas de algodón están hechas de un recurso renovable y son biodegradables. También son fuertes y duraderos, por lo que pueden reutilizarse varias veces.[

El algodón primero debe cosecharse, luego las cápsulas de algodón pasan por el proceso de desmotado, que separa el algodón de los tallos y las hojas. Solo el 33 por ciento del algodón cosechado es utilizable. El algodón se empaca y se envía a las fábricas de algodón para que se esponje, limpie, aplane y hunda. Los hilos de algodón se tejen en tela, que luego se somete a un proceso de lavado químico y blanqueamiento, después del cual también se puede teñir e imprimir. Los procesos de hilatura, tejido y otros procesos de fabricación requieren mucha energía. Lavar, blanquear, teñir, imprimir y otros procesos utilizan grandes cantidades de agua y electricidad.[

Foto: Gina Koo[

Los estudios daneses y del Reino Unido y varios otros encontraron que las bolsas de algodón tienen los peores impactos ambientales de todas las bolsas. El algodón requiere tierra, grandes cantidades de agua y fertilizantes químicos y pesticidas para crecer. El uso y la producción de fertilizantes contribuyen significativamente a la eutrofización. Cosechar, procesar y transportar algodón al mercado requiere grandes cantidades de energía; y dado que las bolsas de algodón son pesadas y voluminosas, cuestan más enviarlas. Además, son difíciles de reciclar ya que el reciclaje textil en los EE. UU. Es limitado: solo el 15.2 por ciento de todos los textiles se reciclaron en 2017. Como resultado, una bolsa de algodón debe usarse 7,100 veces para igualar el perfil ambiental de una bolsa de plástico[

Las bolsas hechas de algodón orgánico, cultivadas sin pesticidas, funcionan aún peor ambientalmente. Debido a que los rendimientos de algodón orgánico son un 30 por ciento menos que el algodón convencional, necesitan un 30 por ciento más de agua y tierra para producir la misma cantidad que el algodón convencional. Las bolsas de algodón orgánico deben usarse 20,000 veces para igualar el impacto ambiental de las bolsas de plástico.[

Hoy, otro factor crítico a considerar es que el algodón y otras bolsas de compras reutilizables pueden transportar bacterias y transferirlas de casa a los carros de supermercado y los pagos y viceversa. Un estudio de bolsas reutilizables descubrió que rara vez se lavaban y, como resultado, se encontraron bacterias en casi todas las bolsas estudiadas, con un 12 por ciento E. coliSi bien la mayoría de las bolsas reutilizables están hechas de polipropileno, sobre las cuales se ha demostrado que COVID-19 sobrevive tres días, hasta ahora no hay hallazgos científicos sobre cuánto tiempo puede sobrevivir el coronavirus en la ropa o los textiles. Sin embargo, en un estudio de 2005 del virus del SARS, otro coronavirus, sobrevivió con algodón durante cinco minutos a una hora, dependiendo de la cantidad de exposición.[

Para estar seguro, lave las bolsas reutilizables en agua tibia o caliente después de comprar, lo que puede reducir la bacteria en un 99.9 por ciento y matar a COVID-19. Utilice solo las bolsas para comestibles e, idealmente, coloque las carnes en una bolsa separada ya que los jugos de carne que quedan en las bolsas pueden permitir que las bacterias crezcan rápidamente. No deje bolsas reutilizables en el automóvil porque cuando hace calor, las bolsas se convierten en un lugar ideal para que crezcan las bacterias.[

El resultado final[

En términos generales, las bolsas que están destinadas a durar más están hechas de materiales más pesados, por lo que utilizan más recursos en la producción y, por lo tanto, tienen mayores impactos ambientales. Para igualar el impacto relativamente bajo del calentamiento global de las bolsas de plástico, las bolsas de papel y algodón deben usarse muchas veces; sin embargo, es poco probable que pueda sobrevivir el tiempo suficiente para reutilizarse suficientes veces para igualar el menor impacto de la bolsa de plástico.[

En última instancia, el uso único de cualquier bolsa es la peor opción posible. La clave para reducir su impacto ambiental es usar las bolsas que tenga en la casa tantas veces como sea posible. Es comprensible si, durante este tiempo de COVID-19, ha vuelto a las bolsas de plástico para protegerse y probablemente las esté descartando después de un uso único. Pero cuando el riesgo de COVID-19 disminuya, recuerde intentar usar cualquier bolsa que elija tantas veces como sea posible. Las bolsas de HDPE o LDPE se pueden usar para almacenar alimentos, cestas de basura de línea, recoger caca de perro, empacar almuerzos, paquetes de almohadillas, sombrillas húmedas y de muchas más maneras.[

Sin embargo, Cohen cree que el tema importante no es tanto el impacto ambiental específico del empaque que usa, sino lo que está haciendo con su patrón de comportamiento. “La clave es hacer que las personas sean conscientes de los envases y comenzar a pensar en cerrar el ciclo de la producción al consumo”, dijo. “Estamos tratando de construir un conjunto de comportamientos del consumidor que sean conscientes del medio ambiente, por lo que no solo miraría de manera estrecha el impacto ambiental específico de la forma de empaque. Estaría pensando más en lo que le está enseñando a las personas acerca de ser conscientes de cómo se mueven sus productos y se empacan y eliminan “ [


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