¿Qué podemos hacer sobre el creciente problema de los desechos electrónicos??[

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¿Qué podemos hacer sobre el creciente problema de los desechos electrónicos??[

E-waste en Alabama. Foto: Curtis Palmer[

Cuando China prohibió 24 tipos de desechos sólidos en septiembre pasado, países como Estados Unidos, el Reino Unido, Australia y Japón se dieron cuenta de que tenían un gran problema. Hasta el año pasado, China aceptó el 70 por ciento de las computadoras, teléfonos celulares, impresoras, televisores, microondas, alarmas de humo y otros equipos y piezas electrónicos descartados de desechos del mundo. Después de que China dejó de aceptar este desperdicio electrónico por preocupación por su medio ambiente, Europa y América del Norte comenzaron a enviar más al sudeste asiático, pero ahora Vietnam y Tailandia, cuyos puertos se han visto abrumados, también están frenando los desechos electrónicos importados.[

En 2016, la población mundial descartó 49 millones de toneladas de desechos electrónicos (equivalente a aproximadamente 4,500 torres Eiffel). Se estima que para 2021, ese número crecerá a más de 57 millones de toneladas.[

Por qué el aumento de los desechos electrónicos?[

La tecnología se está integrando cada vez más en todos los aspectos de nuestras vidas. Se están agregando semiconductores y sensores a productos que nunca antes los tenían, creando monitores portátiles, hogares inteligentes, televisores que pueden transmitir la programación desde Internet y mucho más.[

Mientras tanto, la vida útil de los dispositivos es cada vez más corta: muchos productos se desecharán una vez que se agoten sus baterías, para ser reemplazados por nuevos dispositivos. Las empresas planifican intencionalmente la obsolescencia de sus productos actualizando el diseño o el software y descontinuando el soporte para modelos más antiguos, de modo que ahora generalmente es más barato y más fácil comprar un nuevo producto que reparar uno viejo. Mientras tanto, las empresas continúan beneficiándose de ventas constantes.[

Carga de teléfonos celulares en Uganda. Foto: Ken Banks[

Y debido a que los precios están bajando, los dispositivos electrónicos tienen demanda en todo el mundo a medida que una clase media en crecimiento se vuelve digital. A nivel mundial, la mitad de todos los hogares ahora tienen acceso a Internet, y 7.700 millones de personas tienen teléfonos celulares.[

¿Qué hay en los desechos electrónicos??[

Los dispositivos electrónicos están hechos de una mezcla compleja de materiales que incluyen oro, plata, cobre, platino, paladio, litio, cobalto y otros elementos valiosos. La Agencia de Protección Ambiental de EE. UU. (EPA) dice: “Una tonelada métrica de placas de circuito puede contener de 40 a 800 veces la cantidad de oro y de 30 a 40 veces la cantidad de cobre extraído de una tonelada métrica de mineral en los Estados Unidos”. Estos materiales preciosos se pueden recuperar mediante reciclaje.[

Dentro de un teléfono. Foto: Andrew Magill[

Pero los dispositivos electrónicos también comprenden metales pesados tóxicos como plomo, mercurio, cadmio y berilio, plástico contaminante de PVC y productos químicos peligrosos, como los retardantes de llama bromados, que pueden dañar la salud humana y el medio ambiente.[

En 2016, el valor estimado de los materiales recuperables en los desechos electrónicos globales fue de $ 64.6 mil millones, pero solo el 20 por ciento se recicló adecuadamente para permitir la recuperación de los materiales valiosos. Gran parte del resto se vierte en vertederos donde los productos químicos tóxicos pueden filtrarse de los desechos electrónicos y terminar contaminando el suministro de agua.[

A medida que más personas compran equipos electrónicos, los fabricantes comienzan a enfrentar la escasez de las materias primas necesarias para fabricar sus productos, por lo que reclamar y reutilizar los materiales de los productos desechados y los desechos, un proceso llamado minería urbana, tiene sentido económico y ambiental. Un estudio reciente en China encontró que extraer cobre, oro y aluminio del mineral cuesta 13 veces más que recuperar los metales a través de la minería urbana de desechos electrónicos.[

El estado del reciclaje de desechos electrónicos[

El reciclaje de desechos electrónicos se practica tanto formal como informalmente.[

El reciclaje adecuado o formal de desechos electrónicos generalmente implica desmontar la electrónica, separar y clasificar los contenidos por material y limpiarlos.[

Reciclaje formal en Ruanda. Foto: Fondo Verde de Ruanda[

Los elementos se trituran mecánicamente para su posterior clasificación con tecnologías avanzadas de separación. Las empresas deben cumplir con las normas de salud y seguridad y utilizar tecnologías de control de la contaminación que reduzcan los riesgos para la salud y el medio ambiente del manejo de desechos electrónicos. Todo esto hace que el reciclaje formal sea costoso. Como resultado, muchas empresas y países exportan ilegalmente sus desechos electrónicos a países en desarrollo donde el reciclaje es barato.[

Estados Unidos, el segundo mayor productor de desechos electrónicos después de China, produjo 10 millones de toneladas de desechos electrónicos en 2012, más de 64 libras por persona. En 2012 (los datos de la EPA de los años más recientes aún no están disponibles), solo el 29 por ciento de esto se recicló; el resto generalmente se vierte en vertedero, se incinera o se atasca en un armario. Sin embargo, un estudio realizado por el grupo de vigilancia Basel Action Network utilizando rastreadores encontró que el 40 por ciento de los desechos electrónicos supuestamente reciclados en los EE. UU. Se exportaron realmente. La mayor parte terminó en países en desarrollo, generalmente en Asia, donde el reciclaje informal generalmente no tiene licencia ni está regulado.[

En estos talleres informales de reciclaje, hombres, mujeres y niños recuperan materiales valiosos quemando dispositivos para derretir materiales no valiosos, utilizando mercurio y ácidos para recuperar oro, y desmantelando dispositivos a mano para recuperar otros materiales de valor.[

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Recolectando cables que luego serán quemados en Guiyu, China. Foto: baselactionnetwork[

Por lo general, no usan equipo de protección y carecen de conciencia de que están manejando materiales peligrosos. La investigación ha encontrado que la inhalación de productos químicos tóxicos y el contacto directo con materiales peligrosos de desechos electrónicos (incluso en algunos entornos formales de reciclaje de desechos electrónicos) dan como resultado aumentos en abortos espontáneos, mortinatos, nacimientos prematuros, niveles reducidos de natalidad, mutaciones, malformaciones congénitas, tiroides anormal función, aumento de los niveles de plomo en la sangre, disminución de la función pulmonar y alteraciones neuroconductuales. Además, las toxinas de desechos electrónicos contaminan el aire, el suelo y el agua subterránea.[

Sin embargo, ante estos peligros para la salud y el medio ambiente, muchas personas en los países en desarrollo se ganan la vida desmantelando, restaurando, reparando y revendiendo dispositivos electrónicos usados. Guiyu, China a menudo se considera la capital mundial de desechos electrónicos, con el 75 por ciento de los hogares involucrados en el negocio de reciclaje. El reciclaje informal también se practica en India, Nigeria, Ghana y Filipinas.[

Además de sus riesgos para la salud, el reciclaje informal puede presentar riesgos de seguridad, porque si bien los recicladores formales en los EE. UU. Generalmente requieren dispositivos de limpieza limpios de datos, el reciclaje informal no lo hace[

Agbogbloshie, Ghana. Foto: marlenanapoli[

Los delincuentes buscan desechos electrónicos para obtener números de tarjetas de crédito y otra información financiera. Por ejemplo, se han encontrado contratos gubernamentales y acuerdos lucrativos con la Agencia de Inteligencia de Defensa de EE. UU., La Administración de Seguridad del Transporte y Seguridad Nacional en discos duros en Agbogbloshie, un centro de desechos electrónicos en Ghana.[

Los países ricos envían alrededor del 23 por ciento de sus desechos electrónicos a los países en desarrollo cada año. Esto está en curso a pesar del hecho de que la Unión Europea y 186 estados han ratificado el Convenio de Basilea, que trabaja para minimizar la transferencia de desechos peligrosos de los países desarrollados a los países en desarrollo. Estados Unidos, el único país desarrollado que no ha ratificado el Convenio de Basilea, tiene acuerdos que le permiten enviar desechos peligrosos a los países en desarrollo.[

Qué leyes estadounidenses rigen los desechos electrónicos?[

No existe una ley federal en los EE. UU. Que exija el reciclaje de desechos electrónicos o prohíba que los desechos electrónicos se exporten a países en desarrollo. Veintiocho estados y el Distrito de Columbia tienen sus propias leyes de reciclaje electrónico, que varían en enfoque. Algunos estados subcontratan con compañías para operar un sistema de recolección en todo el estado; otros requieren que los fabricantes cumplan con los objetivos mínimos de reciclaje en función de sus ventas.[

El problema con un mosaico de leyes es que ningún estado tiene suficiente participación de mercado para obligar a los fabricantes a diseñar productos más ecológicos o duraderos. Por el contrario, la Directiva de restricción de sustancias peligrosas de la Unión Europea representa a todo el mercado de la UE y, por lo tanto, tiene la influencia de establecer estándares más altos para todos los productos electrónicos vendidos en la UE. Sus leyes que requieren que los fabricantes ayuden a pagar el reciclaje han resultado en una tasa de reciclaje de desechos electrónicos del 35 por ciento, más alta que la de los EE. UU[

Una ley federal en los EE. UU. Podría ayudar a desarrollar una infraestructura de reciclaje de desechos electrónicos más sólida mediante el establecimiento de objetivos y el establecimiento de esquemas de financiamiento para sistemas de recolección y plantas de reciclaje. También podría ofrecer una exención de impuestos o un reembolso a las empresas que procesan sus dispositivos usados, y ayudar a prevenir la exportación de desechos electrónicos a los países en desarrollo. Sin embargo, no es probable que ocurra una ley federal bajo esta administración.[

Un problema que requiere múltiples soluciones[

Con la avalancha de desechos electrónicos creciendo en todo el mundo, el reciclaje por sí solo no será suficiente. Aquí hay algunas otras ideas y soluciones que se están investigando, considerando o practicando en todo el mundo. Con suerte, inspirarán una mayor adopción de mejores prácticas.[

Diseño de mejores productos[

Para reducir los desechos electrónicos, los fabricantes deben diseñar productos electrónicos que sean más seguros y duraderos, reparables y reciclables. Lo más importante, esto significa usar materiales menos tóxicos. Los ingenieros químicos de la Universidad de Stanford están desarrollando el primer circuito electrónico totalmente biodegradable utilizando tintes naturales que se disuelven en ácido con un pH 100 veces más débil que el vinagre. Un grupo de científicos está pulverizando los desechos electrónicos en nanodust enfriando los diversos materiales, luego moliéndolos en polvos homogéneos que son “fáciles de reutilizar”. Ronin8, con sede en Canadá, ha desarrollado una tecnología que utiliza agua y energía mínimas, ya que separa los metales de los no metales a través de vibraciones sónicas en agua reciclada.[

Ara modular de Google. Foto: MaurizioPesce[

Hoy en día, no es una prioridad diseñar productos que puedan reutilizarse o remanufacturarse, aunque durante algunos años, las empresas experimentaron con teléfonos modulares que permitieron a los consumidores actualizar partes de sus teléfonos en lugar de tener que reemplazarlos por completo. Google, LG y Motorola lanzaron modelos modulares, pero finalmente fallaron porque eran más torpes y costosos, y porque los consumidores esperaban que sus dispositivos tuvieran todas las características como estándar. Quizás a medida que los consumidores se den cuenta del problema de los desechos electrónicos, las empresas podrán diseñar un teléfono modular con más atractivo para el mercado.[

El derecho de reparación[

Además del reciclaje, también es importante poder reparar y reutilizar los dispositivos que tenemos. Pero incluso si sabe cómo y desea reparar su dispositivo electrónico, puede verse obstaculizado porque el software de su producto está sujeto a derechos de autor. Los derechos de autor a menudo prohíben a los consumidores por ley jugar o realizar ingeniería inversa del dispositivo o utilizar un reparador no autorizado. Ifixit.org exige el derecho a reparar dispositivos y enseña a las personas cómo hacerlo[

Responsabilidad extendida del productor[

La responsabilidad extendida del productor requiere que las empresas que fabrican productos sean responsables de la gestión y eliminación de ellos al final de sus vidas. La idea es convertir los materiales de desecho en un recurso para producir nuevos productos. La Ley de Reciclaje y Reutilización de Equipos Electrónicos del Estado de Nueva York requiere que los fabricantes brinden a los consumidores un reciclaje gratuito y conveniente de desechos electrónicos.[

Hong Kong, un vertedero principal para desechos electrónicos de EE. UU. Y un gran productor de desechos electrónicos, se ocupa de 77,000 toneladas de desechos electrónicos al año (el 80 por ciento de los cuales se envía a África y el sudeste asiático para su reciclaje). Acaba de instituir un sistema de responsabilidad del productor que requerirá que los proveedores y vendedores de productos electrónicos paguen por la eliminación, recolección, manejo y eliminación adecuada de artículos.[

Reciclaje más conveniente[

EcoATM proporciona una forma conveniente y segura de reciclar y vender teléfonos celulares viejos, reproductores de MP3 y tabletas. Los consumidores pueden llevar sus dispositivos a uno de los 2.700 quioscos en los EE. UU. El EcoATM lo evaluará en función del modelo y la condición, y le pagará allí mismo. Los artículos se reutilizan o se reciclan responsablemente.[

Un EcoATM en el centro comercial Valdosta, GA. Foto: Michael Rivera[

La compañía de internet más grande de China, Baidu, y el Programa de Desarrollo de las Naciones Unidas desarrollaron una aplicación para teléfonos inteligentes llamada Baidu Recycle. Los usuarios chinos pueden indicar el artículo que desean reciclar, ingresar su tamaño, la fecha en que se recogerá junto con su nombre y dirección, y luego enviar una foto. En 24 horas, un reciclador acreditado viene a recogerlo. En dos meses, se reciclaron 11,000 dispositivos.[

Mejor reciclaje[

Nickolas Themelis, profesor emérito de ingeniería ambiental y de la tierra y director del Centro de Ingeniería de la Tierra de la Universidad de Columbia, dijo que el mejor y único reciclaje económico a gran escala que se realiza en América del Norte hoy en día utiliza una fundición de cobre en Canadá. Explicó que cuando los desechos electrónicos se alimentan a la fundición de cobre, los metales preciosos como plata, oro, platino, paladio, selenio y otros se disuelven en cobre fundido, que actúa como un solvente a altas temperaturas. El cobre impuro (porque comprende otros metales) que resulta se envía a una refinería donde se separa el cobre puro y se pueden recolectar los otros metales valiosos. Este proceso de fundición integrado combinado con refinación, aunque recupera solo metales que se disuelven en cobre, es un método relativamente económico para recuperar metales de desechos electrónicos. La fundición, en Rouyn-Noranda, Quebec, recibe alrededor de 50,000 toneladas de desechos electrónicos cada año. “El modelo de Noranda con un pequeño [e-waste] la compañía de cobranza en los Estados Unidos y una más grande en Canadá y una gran fundición, podría hacerse en otros países “, dijo Themelis. “Podría hacerse en China, que ya tiene fundiciones de cobre, así como en Estados Unidos”[

Para reducir los riesgos para la salud y el medio ambiente mientras se mantiene el sistema informal de reciclaje que apoya a tantas personas, India y China están buscando formas de integrar los sistemas de reciclaje informales y formales. Una estrategia daría incentivos financieros a los recicladores informales para desviar los desechos electrónicos a los centros formales de recolección o reciclaje. Por ejemplo, se les podría pagar más para entregar pantallas de tubos de rayos catódicos a un centro de recolección formal de lo que obtendrían por desmantelarlo a mano.[

El objetivo de una economía circular[

Una economía circular es aquella que tiene como objetivo mantener los productos y todos sus materiales en circulación a su valor más alto en todo momento o durante el mayor tiempo posible. Stephanie Kersten-Johnston, profesora adjunta en el programa de Gestión de Sostenibilidad de la Universidad de Columbia y directora de negocios sostenibles en Heineken USA, explicó que “el mayor valor” significa lo más cercano al producto original, para aprovechar al máximo el valor incrustado en el material y la mano de obra que se dedicó a crear el producto. Europa ha hecho de la economía circular un objetivo para todo el continente.[

Usando el ejemplo de los teléfonos celulares, Kersten-Johnston explicó cómo la industria electrónica podría avanzar hacia una economía circular. “En este momento, a lo largo del contrato, gradualmente compra el teléfono para que el proveedor pueda recuperar el costo de fabricación de ese teléfono en primer lugar”, dijo. “Pero al final del contrato, te queda un teléfono que básicamente no vale nada, que has tenido que pagar todo ese tiempo y no puedes hacer nada con él”. Ese es un modelo defectuoso. Pero imagine un sistema en el que el proveedor o fabricante retuvo la propiedad del dispositivo a través del contrato para que los clientes pagaran una tarifa mensual más baja y se espera que devuelvan el dispositivo para una actualización. El valor podría recuperarse en forma de piezas para remanufactura o materiales para reciclaje, y los clientes aún obtendrían sus actualizaciones “[

Kersten-Johnston cree que es solo cuestión de tiempo antes de que este tipo de modelo de negocio ocurra en todos los ámbitos porque los millennials y la generación más joven no valoran la propiedad de la misma manera que las generaciones anteriores, y esperan este tipo de comportamiento responsable de la industria.[

Lo que puede hacer sobre los desechos electrónicos[

Lo mejor que puede hacer es resistirse a comprar un nuevo dispositivo hasta que realmente lo necesite. Intente reparar su producto anterior si es posible y si no se puede arreglar, revenderlo o reciclarlo de manera responsable.[

Antes de reciclar su dispositivo, selle las partes rotas en contenedores separados para que los químicos peligrosos no se filtren. Use guantes de látex y una máscara si está manejando algo que está roto.[

Encuentra un reciclador responsable. Los recicladores con la etiqueta E-Steward en sus sitios web han sido certificados para cumplir con los estándares más limpios y responsables para el reciclaje de desechos electrónicos. Los recicladores de E-Steward también borran sus datos en su proceso de reciclaje.[

Recursos[

[60 minutos: The Wasteland (desechos electrónicos en China)[

Encuentre lugares para reciclar cerca de usted a través de Recursos para el consumidor, Reciclar electrónica[

Todo sobre desechos electrónicos en la ciudad de Nueva York[

Sitios de recolección de desechos electrónicos del estado de Nueva York[

Best Buy y Staples reciclan los desechos electrónicos, al igual que Goodwill y el Ejército de Salvación.


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