Taro Takahashi, quien descubrió vínculos clave entre los océanos y el clima[

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Taro Takahashi, quien descubrió vínculos clave entre los océanos y el clima[

Flujos rastreados de dióxido de carbono en todo el planeta[

Taro Takahashi, un científico de navegación marítima que hizo descubrimientos clave sobre el dióxido de carbono y el clima de la tierra, murió el 3 de diciembre en Englewood, Nueva Jersey. Tenía 89 años. En una carrera que abarca más de 60 años, Takahashi y sus colegas documentaron cómo los océanos absorben y emiten enormes cantidades de dióxido de carbono, intercambiándolo con la atmósfera. Como resultado, entre muchas otras cosas, los científicos ahora saben que una gran parte de las emisiones de carbono de la humanidad moderna residen en las aguas oceánicas, al menos por ahora[

Takahashi creció en Japón antes y durante la Segunda Guerra Mundial, luego se mudó a los Estados Unidos cuando era joven y lo adoptó como su país. Fue uno de los últimos investigadores sobrevivientes de mediados de los 20th– Generación de siglo que descubrió el funcionamiento básico del sistema climático del planeta. Su muerte, por los efectos secundarios de un derrame cerebral, fue confirmada por el Observatorio de la Tierra Lamont-Doherty de la Universidad de Columbia en Palisades, Nueva York, donde pasó gran parte de su carrera.[

Cuando Takahashi comenzó su trabajo a fines de la década de 1950, los científicos enfrentaron un misterio. La quema de combustibles fósiles estaba enviando grandes cantidades de dióxido de carbono de gases de efecto invernadero al aire, pero solo se podía encontrar aproximadamente la mitad de lo que los investigadores pensaron que debería haber. ¿A dónde fue el resto?? Al analizar millones de mediciones a bordo, Takahashi y sus colegas demostraron que una cuarta parte de las emisiones son absorbidas por el agua de mar; y por extensión, la tierra debe ocupar otro cuarto. Los hallazgos de Takahashi sentaron las bases para muchos estudios posteriores que buscan comprender la dinámica de los gases de efecto invernadero[

Taro Takahashi, quien fue pionero en mediciones de dióxido de carbono en la superficie de los océanos del mundo durante una carrera de más de 60 años. (Todas las fotos son cortesía del Observatorio de la Tierra Lamont-Doherty)[

Taro Takahashi nació en Tokio el 15 de noviembre de 1930. En ese momento, los científicos solo habían comenzado a medir el dióxido de carbono en el aire, y luego se estimó que no era muy superior a 300 partes por millón. Mucho menos se sabía sobre su presencia en el océano.[

Su padre, Takezo Takahashi, era un ingeniero de minas que había trabajado en los campos petroleros de Texas durante la década de 1920. La madre de Takahashi, Tamako Takahashi, provenía de una familia propietaria de una próspera empresa de fabricación de sombreros. Ambos eran grandes admiradores de la cultura estadounidense. El padre de Takahashi se hizo cargo del negocio de sombreros familiares y, con la ayuda de sus contactos estadounidenses, lo posicionó como el único distribuidor japonés para sombreros Stetson de estilo occidental. El joven Takahashi, que asistió a escuelas privadas, llegó a ser fanático de los Yankees de Nueva York y de libros como Huckleberry FinnEntonces, Japón atacó Pearl Harbor. “Cuando éramos niños, estábamos muy confundidos por eso”, dijo más tarde. Se cortaron los contactos con los Estados Unidos. El negocio de los sombreros colapsó. Finalmente, las bombas de fuego estadounidenses arrasaron gran parte del Tokio que Takahashi había conocido. En 1945, uno de sus tíos, médico de un hospital de Hiroshima, desapareció sin dejar rastro cuando Estados Unidos arrojó la bomba atómica.[

Takahashi se graduó de la Universidad de Tokio con un título en ingeniería minera en 1953. En una historia oral con el Instituto Americano de Física, dijo que la escuela de posgrado en los Estados Unidos era una opción natural. A través de un tío, conoció a varios estadounidenses que servían con las fuerzas de ocupación estadounidenses, y lo reclutaron para postularse en la Universidad de Columbia. Al mudarse a Nueva York, vivía con amigos de la familia en su departamento del Upper East Side. Takahashi al principio luchó por aprender inglés (junto con el alemán y el ruso, requerido para su título), pero obtuvo un doctorado. en geología en 1957. Llegó a ver a sus amados yanquis en persona. Recordó una visita a Filadelfia un frío día de invierno durante sus años de estudiante, donde encontró una copia de la Declaración de Independencia en exhibición. Mientras leía la tesis sonora del documento sobre los derechos humanos universales, comenzó a ahogarse y llorar. Se convirtió en ciudadano estadounidense en 1961.[

Muestreo de aire cerca de Bermudas a bordo del buque de investigación Vema, durante un viaje de 10 meses desde el Ártico hasta la Antártida, 1957.[

Takahashi esperaba un trabajo en la extracción de oro, pero fue desviado por una oferta de trabajo de Maurice Ewing, el fundador de Lamont-Doherty y luego uno de los principales oceanógrafos del mundo. Su primera asignación: 10 meses a bordo del Vema, El barco de investigación que rodea el globo de Lamont. Como parte del Año Geofísico Internacional de 1957-58, su trabajo consistía en tomar medidas para ver si los océanos estaban tomando dióxido de carbono del aire, dándolo o haciendo algunos de ambos. El CO2 atmosférico era de aproximadamente 315 partes por millón, y los científicos apenas comenzaban a estudiar las implicaciones. También en el proyecto: Charles Keeling, un joven científico que fundó el programa de muestreo de aire a largo plazo que mostró de manera concluyente la curva de aumento de CO2 atmosférico en los 20th y 21st siglos. Fue Takahashi quien dirigió la acusación de establecer los hechos del corolario sobre los océanos.[

El crucero de 10 meses de Takahashi lo llevó de Nueva York a las costas de Groenlandia, luego a la Antártida y de regreso a Sudáfrica. Estaba mareado la mayor parte del tiempo, y dormía debajo de las cubiertas cubiertas con una cortina de baño para defenderse del agua de mar que goteaba a través de las tablas de madera sobre él. Cuando llegó a Ciudad del Cabo, Ewing le dio instrucciones para desembarcar y emprender otro viaje épico: un viaje por tierra hacia el norte a lo largo de África hasta Egipto. Sobre esto, se le ordenó tomar muestras de plantas y suelos en numerosos puntos. El objetivo era ayudar a rastrear hasta qué punto el estroncio 90 producido para entonces continuando las pruebas de bombas nucleares se estaba acumulando en tierra. (Resultó estar en todas partes)[

En 1961, Takahashi publicó un artículo basado en su viaje inicial. En gran medida, expuso los conceptos básicos de cómo los océanos interactúan con el dióxido de carbono en el aire. Luego, rápidamente dirigió los esfuerzos para ser pionero en nuevos instrumentos y técnicas analíticas que le permitieron a él y a sus colegas completar los detalles. Uno de sus colegas más cercanos fue el geoquímico de Lamont-Doherty, Wallace Broecker, a quien a menudo se le atribuye haber traído el término “calentamiento global” al léxico científico. (Broecker murió a principios de este año). En un proyecto a fines de la década de 1970 y principios de la década de 1980, Takahashi y Broecker trabajaron con la compañía petrolera Exxon para recopilar datos sobre dióxido de carbono en aguas superficiales a través de monitores conectados a petroleros. Takahashi y sus colegas estudiaron estos datos junto con docenas de otros conjuntos de datos de universidades y otras instituciones.[

En el mar en el Atlántico Norte, mostrando un falso “premio” de los compañeros de barco, alrededor de 1981. El aparato de muestreo de agua de mar está en el fondo.[

En la forma más simple, observaron que los océanos absorben grandes cantidades de dióxido de carbono del aire a medida que las aguas frías se hunden alrededor de la Antártida y el Ártico. Al mismo tiempo, las aguas recirculan y brotan de las profundidades más cercanas al ecuador, emitiendo parte del dióxido de carbono almacenado nuevamente en el aire, en un ciclo que puede llevar cientos de años. Pero el proceso es un mosaico complejo que puede cambiar o incluso revertirse en algunos lugares, dependiendo de las estaciones, los ciclos climáticos a más largo plazo como El Niño y los cambios en las corrientes, los vientos y la abundancia de plancton. En general, al menos por ahora, los océanos están absorbiendo más carbono del que emiten; Debido a la acumulación a largo plazo, ahora contienen aproximadamente 50 veces más carbono que el aire. Sin embargo, las mediciones recientes sugieren que los océanos pueden ser agotadores para compensar las emisiones humanas de CO2, y que la absorción puede estar disminuyendo.[

Durante muchos años, las lecturas tuvieron que ser recopiladas y analizadas en gran medida a mano, lo que requirió que Takahashi o varios estudiantes graduados pasaran largos períodos en el mar. Pero a lo largo de los años, él y su equipo mejoraron y automatizaron la tecnología para que ya no se requiriera un operador humano. Muchos barcos comerciales ahora llevan estos instrumentos automatizados y continúan recolectando lecturas.[

Durante los interinos de Lamont en las décadas de 1960 y 1970, Takahashi asumió cargos en la Institución de Oceanografía Scripps, el Instituto de Tecnología de California y el Queens College de Nueva York. Mientras trabajaba como profesor en la Universidad de Rochester, conoció a su eventual esposa de 53 años, Elaine Ache, genetista y trabajadora social clínica, con quien se casó en 1966. (Durante años, circuló un rumor entre colegas de que antes de esto, se había comprometido con el artista Yoko Ono, la eventual esposa del Beatle John Lennon. En una entrevista de 2018, Takahashi dijo que la historia era “muy exagerada”. Sí, era cierto que había conocido a Yoko Ono; su rica familia se mudó de Tokio a Nueva York casi al mismo tiempo que él. Takahashi conoció a su hermano, y en 1956, el hermano los presentó. La vio solo unas pocas veces; una vez, la invitó a unirse a una cita grupal con algunos otros expatriados japoneses en un restaurante de hamburguesas de la esquina de Manhattan. “Eso fue todo, no pasó nada más”, dijo.)[

Takahashi continuó pasando tiempo en el mar hasta alrededor de 2003. Después de esto, la tecnología más nueva que ayudó a diseñar facilitó a los barcos transmitir datos directamente a su laboratorio, y en su mayoría se quedó en casa. Por un lado, incursionó en estudios sobre cómo se podría eliminar el dióxido de carbono de las chimeneas industriales y almacenarlo debajo del fondo marino, y se involucró en experimentos de colegas destinados a comprender la química del manto de la tierra y el núcleo de la luna. En total, fue autor o coautor de unos 250 artículos científicos.[

Takahashi en su laboratorio en el Observatorio de la Tierra Lamont-Doherty. circa 2012.[

La actitud de Takahashi hacia el clima evolucionó con el tiempo. A principios de la década de 1990, él y otros cuatro científicos de Lamont, incluido Broecker, se reunieron con el entonces senador estadounidense Al Gore. Gore quería discutir la creciente evidencia del calentamiento global impulsado por el dióxido de carbono y lo que se podía hacer al respecto. En ese momento, dijo Takahashi, no podía “arrancar el fervor tanto como Gore”. Añadió: “Aunque soy consciente de los peligros del calentamiento global desbocado”[I’m] No totalmente comprometido a decir que es algo malo. Dos grados más cálido, esto es realmente negativo para los seres humanos? “[

Durante los años siguientes, cambió de opinión. En 2009, fue coautor de un informe global que muestra que la producción de CO2 humano había alcanzado un nuevo alto que desde entonces se ha excedido varias veces. Para entonces, calificó la reducción de las emisiones de carbono como “una tarea muy urgente” para la humanidad. En 2010 recibió el Premio Campeón de la Tierra de las Naciones Unidas por el liderazgo ambiental. Dijo en un video de la ONU que “la pregunta principal ahora es si los océanos continuarán desempeñando un papel” en la compensación de la actividad humana. Pidió automóviles y plantas de energía más eficientes junto con tecnología para capturar CO2 del aire como parte del antídoto.[

Takahashi continuó trabajando en nuevas investigaciones hasta que un episodio de mala salud lo dejó de lado durante unas semanas antes de su muerte. Se recuperó y estaba a punto de regresar al trabajo, cuando sufrió el derrame cerebral en medio de la noche que lo mató. Siempre interesado en la cosmología y el lugar de la humanidad en el universo, acababa de comenzar a releer el de Stephen Hawking Una breve historia del tiempo esa noche; su hija, Suzi Takahashi, dijo que un marcador mostraba que había llegado a la página 16 antes de retirarse.[

Le sobrevive su esposa; su hijo Timothy Takahashi, profesor de ingeniería aeroespacial en la Universidad Estatal de Arizona; hija Suzi, profesora interina y directora de teatro en Nueva York; y su hermana Yoko Yamada y su hermano Katsuo Takahashi, ambos viviendo en Japón.[

En el momento de su fallecimiento, el CO2 atmosférico global medía casi 411 partes por millón, y se proyectaba que seguiría aumentando.


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