Wallace Broecker, Profeta del Cambio Climático[

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Wallace Broecker, Profeta del Cambio Climático[

Un explorador mundial de océanos y atmósfera. 1931-2019[

Wallace Broecker, un geoquímico que inició una investigación clave sobre la historia del clima de la tierra y la influencia de los humanos sobre él, murió el 18 de febrero en Nueva York. Tenía 87 años. La causa fue la insuficiencia cardíaca congestiva, dijo su familia. Su muerte fue confirmada por el Observatorio de la Tierra Lamont-Doherty de la Universidad de Columbia, donde pasó una carrera que abarcó casi 67 años.[

Uno de los primeros científicos en predecir un aumento inminente en la temperatura de la tierra debido a la producción humana de dióxido de carbono, Broecker recibió el crédito de introducir la frase “calentamiento global” en el léxico científico en la década de 1970. Gran parte de su trabajo se centró en los océanos. Entre otras cosas, sus estudios de química marina ayudaron a diseñar el mapa de la circulación oceánica global y sus poderosos efectos sobre el clima. Sus estudios también ayudaron a sentar las bases del trabajo de muchos otros científicos en una variedad de campos. No contento con solo investigar, se hizo amigo y extendió su influencia a figuras poderosas en el gobierno y los negocios.[

Wallace Broecker, hacia 2010 (Bruce Gilbert. Cortesía del Observatorio de la Tierra Lamont-Doherty)[

Broecker, conocido universalmente como Wally, al principio se convirtió en un científico poco probable. Nacido el 29 de noviembre de 1931, el segundo de cinco hijos, creció en el suburbio de Oak Park, Illinois, en Chicago. Su padre, también llamado Wallace, dirigía una estación de servicio. Su madre era la ex Edith Smith. Ambos padres eran cristianos evangélicos que rechazaron la teoría geológica moderna por la interpretación bíblica literal de que la tierra tiene solo unos pocos miles de años. También prohibieron beber, bailar y películas. Broecker asistió al fundamentalista de Illinois Christian Wheaton College, donde se requería asistencia diaria a la capilla; fue en ese momento el reciente alma mater del predicador Billy Graham. Mientras todavía era estudiante, se casó con la ex Grace Carder y habló de convertirse en un actuario de seguros.[

Mientras estaba en Wheaton, Broecker decidió un día que el cristianismo no era para él, y lo abandonó “pavo frío”, en sus propias palabras. También se desvió de la idea de la carrera después de que un estudiante mayor de Wheaton lo ayudó a organizar una pasantía de laboratorio en verano de 1952 en lo que entonces se llamaba Observatorio Geológico Lamont, en Palisades, Nueva York. El estudiante fue Paul Gast, quien más tarde dirigió la luna de la NASA. programa de rock. En Lamont, Broecker trabajó con J. Laurence Kulp, un geoquímico que realiza un trabajo pionero en la datación por radiocarbono, un nuevo método revolucionario que permitió a los investigadores contar las edades de los materiales desde hace 40,000 años.[

Por su propia cuenta, Broecker se divirtió jugando con el equipo de laboratorio, y estaba entusiasmado con la oportunidad recientemente abierta de hacer descubrimientos sobre la naturaleza usando la datación por carbono. Se transfirió a Columbia ese otoño y siguió trabajando con Kulp. Algunos otros estudiantes se burlaron de sus antecedentes y lo llamaron “teocemista”. Y, aunque otros estudiantes fueron enviados en exóticos cruceros de investigación oceánica, lo dejaron fuera de la lista durante sus primeros ocho años. Sin embargo, obtuvo un doctorado. en geología en 1958 y se quedó, aumentando gradualmente al primer rango de prominencia. En una memoria de 2016, dijo que Lamont se convirtió en “mi Jardín del Edén”[

“Mi gran alegría en la vida viene de descubrir algo”, dijo a The New York Times en 1998. “Descubro algo cada seis meses más o menos, y escribo sobre eso y fomento la investigación al respecto, y esa es la alegría de mi vida”[

Uno de los primeros logros de Broecker fue una serie de documentos que demolieron la idea de que el agua tardó decenas de miles de años en circular entre regiones poco profundas y profundas de los océanos del mundo. Sus análisis de los isótopos de carbono recolectados por barcos Lamont de todo el mundo mostraron que el agua podría hacer el cambio en solo siglos, un descubrimiento que sugirió que los océanos son mucho más dinámicos de lo que se había pensado anteriormente. Esto a su vez implicaba que los océanos podrían afectar la composición de la atmósfera, o viceversa.[

Utilizando trazadores químicos y otros datos, Broecker expuso la imagen de la circulación oceánica global y sus implicaciones para el clima. (Cortesía del Observatorio de la Tierra Lamont-Doherty)[

A partir de 1960, Broecker navegó en muchos de los océanos y mares del mundo. Además de tomar muestras de agua, mantuvo instrumentos, ayudó a colocar núcleos de sedimentos del fondo marino en la superficie y arrojó dinamita por la borda para producir explosiones cuyos ecos se leyeron para trazar el fondo. En la década de 1970, codirigió un programa global financiado por el gobierno de los EE. UU. Para utilizar una amplia variedad de metales traza, nutrientes e isótopos de elementos radiactivos para mapear la circulación del océano profundo, el intercambio de gases con la atmósfera y otros procesos marinos. Este trabajo colectivo proporcionó los fundamentos para prácticamente todos los estudios posteriores de la química marina y la relación de los océanos con el clima. Fue Broecker quien proporcionó un comentario continuo para una película documental sobre el proyecto durante un crucero de Tahití a San Diego. Utilizó métodos geoquímicos relacionados para estudiar las aguas del lago, los sedimentos y las rocas en Canadá y el oeste americano para obtener pistas sobre los climas del pasado, con un interés especial en las idas y venidas de las glaciaciones.[

Al principio, Broecker se interesó en cómo los océanos absorben dióxido de carbono del aire y qué efectos podría tener esto en el clima. La historia y el comportamiento del dióxido de carbono atmosférico eran poco conocidos cuando comenzó, pero a principios de la década de 1970, otros investigadores habían analizado los núcleos de hielo del hielo de Groenlandia y habían demostrado que podían rastrear los niveles de CO2 atmosférico a través del pasado distante. El trabajo de otros sugirió que los niveles más altos de CO2 podrían correlacionarse con períodos de calentamiento. Y los científicos habían especulado desde los 19th siglo en que la creciente producción de CO2 producido por el hombre podría calentar el planeta; Algunos de los contemporáneos de Broecker, incluido Charles Keeling de la Institución de Oceanografía Scripps, ya estaban rastreando los niveles de CO2 en tiempo real y considerando los efectos.[

En agosto de 1975, Broecker sintetizó su investigación relacionada y la de otros en la revista Ciencias en una pieza llamada “Cambio climático: ¿estamos al borde de un calentamiento global pronunciado?? “Más tarde se dijo que era la primera vez que se usaba la frase en un artículo científico. En él, argumentó que los humanos estaban cambiando el clima al emitir CO2; simplemente no era evidente todavía, porque el mundo estaba experimentando lo que él creía que era un ciclo de enfriamiento natural de 40 años que estaba enmascarando los efectos. Él predijo que el ciclo pronto se revertiría, y luego el calentamiento provocado por el hombre sobre eso sería dramáticamente visible. Más tarde resultó que había malinterpretado algunos de los datos del núcleo de hielo, pero tenía la imagen general correcta. Justo en el momento justo en 1976, las temperaturas comenzaron a ascender, y han continuado desde entonces más o menos a lo largo de la trayectoria que Broecker presentó[

Wallace Broecker recibe la Medalla Nacional de Ciencia del presidente Bill Clinton[

Recibir la Medalla Nacional de Ciencia del presidente Bill Clinton, 1996 (Cortesía del Observatorio de la Tierra Lamont-Doherty)[

El “calentamiento global” fue adoptado rápidamente por el mundo de la ciencia, incluso en el primer informe a gran escala sobre el tema, publicado en 1979 por la Academia Nacional de Ciencias de EE. UU. Décadas después, cuando algunos le atribuyeron a Broecker que acuñara la frase, se encogió de hombros como “mala suerte”. Advirtió que se daría vuelta en su tumba si alguien ponía “calentamiento global” en su lápida. Una vez ofreció $ 200 a cualquier estudiante que pudiera encontrar una cita anterior para la frase. (Un posgrado lo encontró en un editorial de 1958 en el Hammond Times de Indiana. Aparentemente no se dio cuenta en ese momento)[

Broecker y un puñado de otros científicos comenzaron a informar a los líderes gubernamentales sobre el cambio climático en la década de 1980. Testificó en las primeras audiencias del Congreso sobre el tema, lideradas en 1984 por el entonces Representante de Tennessee Al Gore. Durante los años siguientes, a medida que la ciencia avanzaba, Gore y otros políticos se reunieron repetidamente y consultaron a Broecker para que le explicara.[

A mediados de la década de 1980, Broecker sintetizó una gran imagen de la circulación oceánica mundial, basada en sus estudios y los de otros. Lo llamó “El Gran Transportador del Océano”. En términos más simples, es un vasto río de aguas cálidas y poco profundas que fluye desde el Pacífico sur hacia el Océano Índico, que rodea África y luego se dirige hacia el norte a través del Atlántico. Una vez que golpea el agua fría del Ártico, el agua se enfría y se hunde cerca del norte de Europa. Desde allí, recorre el abismo de regreso al Pacífico para calentarse, elevarse y comenzar el ciclo nuevamente. Broecker afirmó que el flujo es tan grande que debe ayudar a regular el clima global al mover grandes cantidades de calor de un lugar a otro. Esta idea pronto se convirtió en consenso general.[

Graduación universitaria (Cortesía de la Universidad de Columbia)[

Broecker luego planteó la idea de que el transportador podría encenderse y apagarse repentinamente, lo que provocaría cambios climáticos drásticos, no durante milenios, como muchos habían llegado a pensar, pero tal vez solo décadas. Señaló un enfriamiento aparentemente rápido hace unos 12,000 años que arrojó a Europa y otras regiones a una congelación temporal. Paradójicamente, argumentó, la causa podría haber sido un clima cálido y el colapso de las capas de hielo del norte, que introdujeron un pulso de agua dulce que empujó hacia atrás en el transportador. Advirtió que “el experimento incontrolado” del calentamiento moderno inducido por el hombre podría traer cambios rápidos similares. Le gustaba decir: “El sistema climático es una bestia enojada, y lo estamos empujando con palos”[

Los climatólogos todavía están debatiendo si los cambios climáticos rápidos podrían tener lugar hoy y de qué manera. A pesar de eso, las ideas de Broecker fueron tomadas y exageradas en la película de 2004 El día después de mañana, que presentó un tsunami impulsado por el cambio climático que envolvió Manhattan y luego se congeló en una capa de hielo todo el mismo día. Se explicaron de manera más creíble en posiblemente la única canción pop sobre oceanografía física, “Tale del tío Wally”, del cantante Tom Chapin. (Chapin era cuñado de Broecker, casado con la hermana menor de Broecker, Bonnie)[

En la década de 1990, Broecker se desempeñó como asesor científico jefe de Biosphere 2, un entorno experimental acristalado en el desierto de Arizona destinado a imitar el funcionamiento de la tierra, los océanos y el aire a pequeña escala. Columbia acababa de hacerse cargo de la gestión científica, y el lado comercial fue entregado temporalmente a un consultor llamado Steve Bannon, asesor jefe posterior del presidente de los Estados Unidos, Donald Trump, y potente enemigo de los esfuerzos de los Estados Unidos para combatir el cambio climático. “Un tipo intenso. De hecho, me gustaba un poco”, dijo Broecker Nueva república en 2017. Después de las elecciones de 2016, Broecker se alarmó de que tal vez Bannon había olvidado o no entendía la ciencia, e intentó contactarlo para enderezarlo. Nunca escuchó de vuelta.[

Broecker (centro) a bordo del buque de investigación Melville, Océano Pacífico, alrededor de 1973. El barril se utilizó para sacar agua de mar para el análisis de isótopos de carbono. (Cortesía del Observatorio de la Tierra Lamont-Doherty)[

Broecker fue autor o coautor de cerca de 500 trabajos de investigación y al menos 17 libros. Muchos de los libros eran asuntos autoeditados en espiral, desmayados a cualquier persona interesada. Más comerciales incluyeron el 2008 Fijación del clima (con el periodista científico Rob Kunzig), una mirada autobiográfica al desarrollo de la ciencia climática moderna. También colaboró con el científico de Harvard Charles Langmuir Cómo construir un planeta habitable, Un texto ampliamente utilizado sobre el origen y la evolución de la Tierra publicado por primera vez en 1984 y ampliado en una edición de 2012. Broecker fue mentor de unos 50 estudiantes de posgrado de Lamont, muchos de los cuales pasaron a carreras prominentes.[

No hay Premio Nobel en ciencias de la tierra, pero Broecker recibió honores y millones de dólares en premios de fundaciones, gobiernos y sociedades científicas. Recibió títulos honorarios de Harvard, Cambridge y otras universidades. Fue elegido miembro de la Royal Society de Londres y de la Academia Nacional de Ciencias de EE. UU. En 1996, recibió la Medalla Nacional de Ciencia del presidente de los Estados Unidos, Bill Clinton. Volvió a invertir la mayoría de los premios en efectivo en investigación.[

En el verano de 2001, el multimillonario Gary Comer, fundador de la compañía de ropa Lands’End, logró navegar su gran yate a través del Pasaje del Noroeste de Canadá, que durante mucho tiempo era intransitable debido al hielo, pero ahora de repente se abrió debido al clima cálido. Comer estaba intrigado por su propia hazaña y buscó a Broecker para aprender más. Los dos se hicieron amigos rápidamente. Broecker, que luego ingresó a los 70 años, le dio crédito al empresario por “adoptarlo” y revivir su carrera en un momento en que estaba considerando retirarse. Usando el yate de Comer y los aviones privados, llevaron a cabo múltiples expediciones al extremo norte juntos. Bajo la influencia de Broecker, Comer dio unos $ 25 millones para financiar investigadores climáticos en todo el mundo y para construir un nuevo edificio de geoquímica en Lamont.[

Broecker, que sufría de dislexia, nunca aprendió a escribir o usar una computadora personal. Escribió con un lápiz y un bloc de notas, e hizo que los empleados volvieran a escribir manuscritos y correos electrónicos. Era conocido por su comportamiento amistoso, pero también por su franqueza y temperamento volcánico; públicamente ensartó a estudiantes de posgrado y científicos de alto nivel por igual por su trabajo descuidado. “Por sí solo ha impulsado más comprensión que probablemente nadie en nuestro campo”, dijo Richard Alley, un destacado climatólogo de la Universidad Estatal de Pensilvania. “Es intelectualmente tan grande en cómo funciona el sistema terrestre y cuál es su historia, que todos estamos siguiendo a Wally de una forma u otra”[

En los últimos años, Broecker habló cada vez más sobre los peligros del cambio climático, pero afirmó que aún quedaba mucho desconocido. “Te humilla estudiar el sistema terrestre, porque te das cuenta de que la naturaleza es realmente complicada”, dijo a la televisión CBC. Abogó por el eventual abandono de los combustibles fósiles, pero vio pocas esperanzas de que suceda pronto. “No creo que podamos destinar a las personas pobres del planeta a seguir siendo pobres, solo para que no podamos construir CO2 en la atmósfera”, dijo. “El carbón se va a quemar y no hay nada que podamos hacer al respecto.. [H]¿Vas a evitar que la gente lo use?? “[

Como stopgap, en sus últimos años Broecker se convirtió en un defensor de las tecnologías nacientes para absorber CO2 del aire y almacenarlo nuevamente bajo tierra. Hacia el final, aunque en problemas de salud, continuó discutiendo las últimas investigaciones y presionó a sus colegas para que consideraran la idea radical y muy controvertida de diseñar el planeta para reducir el calentamiento, posiblemente inyectando grandes cantidades de dióxido de azufre en la atmósfera superior para repeler la energía solar. Con este fin, ayudó a organizar un simposio en la Universidad Estatal de Arizona que reunió a muchos de los principales científicos climáticos del mundo para debatir el tema. La reunión se celebró el 11 de febrero de 2019. Para entonces demasiado enfermo para asistir, se dirigió a los participantes a través de una transmisión en vivo en un televisor de pantalla grande. “Si vamos a evitar que el planeta se caliente un par de grados, tendremos que ir a la geoingeniería”, les dijo. De lo contrario, dijo, podría haber “muchas más sorpresas en el invernadero”. Estaba usando una silla de ruedas y respirando a través de un tubo de oxígeno, pero aseguró a los asistentes: “Mi mente está funcionando bastante bien”. Casi exactamente siete días después, falleció.[

Grace Carder, la primera esposa de Broecker, murió en 2007; habían estado casados por 55 años. Tuvieron seis hijos, cinco de los cuales sobreviven: Sandra Broecker de Dumont, N.J.; Cynthia Kennedy de Harrington Park, N.J.; Kathleen Wilson de Oxford, Miss.; Scott Broecker de Pacific Grove, California; y Cheryl Keyes de Morristown, N.J. Una hija, Suzanne Broecker, murió antes. Le sobreviven también su hija Milena Hoegsberg y su hijo Tobias Hoegsberg de Copenhague, de una relación separada.  En 2009, se casó con Elizabeth Clark, quien había realizado trabajos en su laboratorio durante muchos años y continuó trabajando con él; ella lo sobrevive. También le sobreviven sus hermanas Judith Redekop de Tucson, Arizona, y Bonnie Chapin de Piermont, Nueva York, así como siete nietos y siete bisnietos.[

El trabajo final extendido de Broecker fue CO2: el impulsor climático de la Tierra, una descripción general del tema desde tiempos profundos hasta el presente, publicado en otoño de 2018. Algún tiempo después de eso, tuvo una reunión informal con varios colegas de toda la vida. Dijo que cuando murió, quería ser incinerado y le pidió a un compañero científico marino de Lamont, el geoquímico Sidney Hemming, que se llevara sus cenizas con ella en su próximo crucero de investigación. Dispersarlos en el océano, le dijo..[

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OTRAS OBITUARIOS PARA WALLACE BROECKER:[

Científico que popularizó la muerte del “calentamiento global” a los 87 años – Associated Press[

Wallace Broecker; Parecía una alarma temprana sobre el cambio climático – New York Times[

Wallace Broecker, quien ayudó a popularizar el término “Calentamiento global” – Washington Post[

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